Herculez Gómez se perderá el partido de vuelta en Columbus al ser expulsado la noche del sábado.
Pribyl/Getty

Kansas City casi sorprende al Crew

Nadie les daba a los Kansas City Wizards la esperanza de ganarle al club con el mejor récord en la MLS y ganador del Supporters' Shield, el Columbus Crew, pero eso fue lo que casi sucedió la noche del sábado, hasta que el novato Steven Lenhart marcó el dramático tanto del empate a dos minutos de iniciado el tiempo extra en el CommunityAmerica Ballpark.

Davy Arnaud dio la ventaja parcial a Kansas City al minuto 53, pero el club hechicero tuvo la dificultad de disputar los 15 minutos finales del compromiso con un jugador menos, cuando Herculez Gómez fue amonestado con tarjeta roja.

Columbus se impuso en la serie ante los hechiceros durante el torneo regular, registrando dos victorias y un empate, y dominando en goles anotados ocho contra cuatro.

Los Wizards comenzaron la noche atacando, con dos fuertes balonazos justo sobre la zaga pandillera. El tercer disparo casi da resultado sobre el minuto 5 de las acciones, cuando el mediocampista Kevin Souter encontró al argentino Claudio López adelantado por la izquierda. López se acercó al área, buscando a Abe Thompson, sin embargo, "El Piojo" optó por tomar el tiro él mismo con la zurda, casi ganándose al guardameta pandillero Will Hesmer, quien supo despejar efectivamente.

Tres minutos más tarde fue el turno de Columbus, cuando el mediocampista Eddie Gaven le acomodó un buen balón a Robbie Rogers, quien se viró y disparó contra el arco de Kevin Hartman, pero el tiro terminó al costado derecho del arquero hechicero.

Con el correr del tiempo, los ánimos comenzaron a caldearse, con una serie de faltas y jugadas erráticas de ambos bandos, pero al minuto 20, López volvió a encontrar espacio por la izquierda, cruzándole un balón a Gómez, pero el tiro del mexicano fue desacertado.

Sobre la media hora de juego, Kansas City continuó controlando el tiempo de posesión, y Davy Arnaud le envió un buen pase a López al tope del área. "El Piojo" giró y encontró a Souter por la izquierda del arco, y Souter intentó cruzarle nuevamente a Arnaud, pero el pase fue interceptado por Hesmer.

La dinámica comenzó a cambiar a finales de la primera mitad, cuando un tiro libre se ganó a la defensa hechicera y le cayó a los pies a la estrella argentina Guillermo Barros Schelotto, quien se encontró mano a mano con el arquero Hartman. "El Mellizo" intentó un toque elevado, pero el tiro terminó sobre el travesaño.

Ocho minutos después del entretiempo, la historia cambió gracias a un espléndido esfuerzo de Arnaud. Corriendo en diagonal, Arnaud le envió el esférico a López por la izquierda del arco, López le cruzó el balón nuevamente Arnaud, quien se elevó espectacularmente sobre la zaga pandillera, cabeceando hasta batir la malla visitante. El gol fue el cuarto de Arnaud en la postemporada, y su tercera conquista consecutiva.

Los Wizards no se conformaron con la ventaja mínima, y procuraron a toda costa aumentar su ventaja en el marcador. Al minuto 56, Gómez penetró al área, disparando por la izquierda de Hesmer, pero el tiro fue despejado por un zaguero. Los visitantes también buscaban el tanto del empate, y un espléndido zapatazo de Schelotto desde la 28 yardas asustó a Hartman, pero el disparo terminó contra el poste.

El Crew siguió amenazando con igualar el marcador tres minutos más tarde, cuando Frankie Hejduk pegó con la izquierda desde las 25 yardas, pero el arquero hechicero rechazó el disparo a tiro de esquina.

Al 74' hubo una nueva amenaza pandillera, cuando Gaven encontró a Schelotto bien adentrado por la derecha, pero el tiro del argentino terminó a centímetros del arco.

Cuando comenzaba a crecer la esperanza hechicera de alzarse con una inusitada victoria, el plantel de Kansas City sufrió un duro golpe, cuando herculez Gómez fue automáticamente expulsado del partido por derribar fuertemente a Gino Padula por la banda izquierda, lo cual hará que el versátil mediocampista se pierda el partido de vuelta a celebrarse en Columbus.

Con un hombre menos, los Wizards jugaron a defender el marcador los 15 minutos restantes, e hicieron un buen trabajo, pero les faltó un minuto más.

Un disparo de Danny O'Rourke amenazó el arco de Hartman, pero el tiro rebotó contra el defensor Tyson Wahl. El delantero venezolano Alejandro Moreno controló el rebote con el pecho, y Lenhart estaba perfectamente colocado para marcar el ansiado empate pandillero, definiendo el 1-1 final.

Kansas City ahora tendrá que evitar que Columbus aproveche la inspiración que pueda haberle dado rescatar el dramático empate y concentrarse en el partido de vuelta, que será en la prácticamente impenetrable fortaleza del Crew Stadium, donde la pandilla ganó en 11 ocasiones esta temporada, el mejor récord de la campaña.

Bob Rusert colabora con sus artículos en MLSnet.com. Este artículo no fue sujeto a la aprobación de la Major League Soccer o sus clubes.

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