Primer Plano | Un santo que ilumina la galaxia: Las siete vidas de Jaime Penedo

Primer Plano | Jaime Penedo

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USA TODAY Sports/FutbolMLS.com

PRIMER PLANO es la serie de reportajes especiales de FutbolMLS.com. En esta entrega, nuestro corresponsal en Los Ángeles, Jad El Reda, nos presenta las alegrías, tristezas, logros y virtudes del arquero de la selección panameña y del LA Galaxy, Jaime Penedo.


     
En la vida, se vale fracasar.  No está mal, hay que verlo como un aprendizaje.  El que no fracasa es porque no lo intenta y el que no lo intenta está frito”.

LOS ÁNGELES - Emprendió en el profesionalismo un poco tarde para los estándares de un futbolista, a los 22 años de edad.

La misma que pudo haber terminado a tan solo tres años de haberla empezado.  Vivió momentos de incertidumbre, confusión y desespero.  Su recorrido por el mundo del fútbol nunca fue ajeno a altibajos.

Reza el dicho que ‘Tanto va el cántaro a la fuente, que al final se rompe’ y así se le podría representar a la vida del que es ahora guardameta del LA Galaxy y titular indiscutible de la selección de Panamá.  Después de perdurar difíciles momentos como profesional en un país donde el fútbol no es el deporte nacional, siempre sintió que tuvo en entredicho el forjar su carrera.

Desde la llegada de Jaime Penedo a la MLS, el portero de 186 cm de estatura, 84 kgs. de peso y 32 años de edad, ha causado el levantamiento de muchas cejas y aplausos de admiración por sus reflejos felinos debajo de los postes.  En tan poco tiempo se ha ganado el respeto de sus compañeros y aficionados.  Se ha apoderado además a comparaciones de ‘Superman’, apodo que se ganó luego de que su compañero de equipo, Landon Donovan lo asemejara con el legendario súperhéroe.

Aun no domina el inglés, pero tiene una maestría en el idioma del fútbol debajo de los tres palos.  Se comunica con sus compañeros en el terreno de juego a base de señas, miradas y gritos; el dialecto universal de un cancerbero. 

Oriundo de Ciudad de Panamá, se casó recientemente con su novia, la modelo y empresaria Angie Malca, con la que espera su primer varón para el mes de diciembre.

Bien hubiera podido concluir sus estudios de Ingeniería Industrial y ser un profesional más en el país del canal más famoso del mundo, pero el olor del césped fue fuerte y pudo siempre más.

La posición de arquero, es una posición sacrificada y desde sus ocho años de edad ha hecho de las mayas su segundo hogar.  Sus reflejos de ‘gato’ le han abierto las puertas al reconocimiento internacional y el llegar a estas instancias de su vida con el LA Galaxy, no fue tarea fácil.  Tal y como lo dice su historia.
 

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SUS INICIOS

Su contextura física es ideal para ser defensa o delantero, pero aseguró que fue casi que por obligación que aceptó ponerse los guantes. 

“Fue más porque me pusieron ahí en realidad. [Risas].  Desde que tengo uso de razón, desde que estaba pequeño, siempre me tocaba estar debajo de los postes y creo que se fue dando.  Pero me pusieron ahí, no escogí, me pusieron ahí”.

Jaime se define a sí mismo como una persona de gran sentimiento espiritual.  Su molde así lo instaura y no es sorpresa ver los mensajes religiosos plasmados en su camiseta ajustada, luego de quitarse el buzo, al final de cada encuentro.  Lo que asombra, es el saber que su inspiración llegase de uno de los porteros más reconocidos en el mundo por su comportamiento alocado en el terreno de juego, el colombiano, René Higuita.  Nada que ver con su personalidad, ni estilo dentro de las canchas.

- “Admire mucho en ese tiempo a René Higuita.  Cuando él estaba en su apogeo, yo tenía como trece años y él era como confianzudo.” 

- “¿Loco?”. 

- “Si, como loquito también”.

Todo comenzó como un hobby.  Jugaba los sábados en su colegio, pero luego al ir creciendo, ese pasatiempo se integró en una pasión.  Penedo considera que esto “todavía sigue siendo un juego.  En [mi país], el fútbol viene creciendo y en mi época no se podía vivir tan solo del fútbol.  Por eso mantenía mis estudios y mi carrera futbolística.  Llegó un momento en que era casi imposible seguir con los dos”.

Empezó en el profesionalismo de su patria en la temporada 2000-2001 con el Plaza Amador, donde estuvo por un breve periodo de tiempo.  Luego pasó al Árabe Unido, “que fue mi otro equipo”. 

Penedo recuerda su primer partido como una sorpresa que no esperaba, ya que era el suplente del argentino Claudio ‘Gallo’ Martínez.   El ‘Gallo’ Claudio, según Penedo, era el arquero titular e indiscutido del club.  Pero una lesión del jugador le abrió las puertas para su estreno como profesional. 

“Mi primer partido, no sabía”, recontó los hechos con nostalgia.  “Era suplente de un argentino, el ‘Gallo’ Claudio, que en paz descanse, jugábamos en el Plaza Amador.  Él se lesionó en el segundo tiempo, yo entré y no tenía ni numero en la camiseta.  Yo me decía ‘ojalá y esa bola no llegue pa’ acá a la portería’, pero me fue bien, los compañeros me arroparon y ese día no me metieron gol.  Ganamos, si me acuerdo, 2-0”.

 

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‘CHECHÉ’ HERNÁNDEZ

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José Eugenio "Cheché" Hernández dirigió a la selección de Panamá entre 2004 y 2005. Según el criterio de muchos, le dio personalidad al fútbol canalero.

 - Mexsport

Hablar de entrenadores que fueron parte de los procesos de desarrollo de los jugadores es muy normal para cualquier futbolista.  En su caso, no fue nada distinto y la influencia colombiana nuevamente se hizo presente en su vida con la infusión de un técnico que le ofreció su apoyo.

“Hubo un técnico que me dio toda la confianza, el colombiano [José Eugenio] ‘Cheché’ Hernández.  También su asistente, el paraguayo [Jorge Amador] Nunes.  Siempre me dijo que podía vivir del fútbol”, a lo que Penedo sumó que “mientras estuve en Árabe Unido, ya en la sub-23 de Panamá era titular, ‘Cheché’ Hernández era el técnico de la selección mayor y la sub-23 para ese entonces.  Él me vio y me hizo arquero en la sub-23 y de ahí me tenía de suplente en la mayor”. 

A pesar de contar con el ‘OK’ del entrenador, el guardameta absorbía las fuertes críticas por parte del ‘Cheché’ y tomó el reto de mejorar y demostrarle que merecía estar donde estaba.  “Recibía bastante críticas, porque habían dos porteros muy buenos en ese momento.  Él era el único que decía que yo iba a hacer el arquero del futuro de Panamá”. 

Por esto, el golero agradece y recuerda al entrenador como parte importante en su vida, al que considera fue su amparador durante su evolución como jugador profesional.  “A ese señor le agradezco todo. Hasta pudiera decir que es como un padrino mío en el fútbol porque me mantuvo ahí y confió mucho en mí.  En Panamá nunca fui el ‘arquero prospecto’ y que yo iba a ser el portero de la selección.  Había muchos porteros, con muchos nombres que sonaban para eso.  Pero con la disciplina, el querer y desear es lo que marca la diferencia”.
 

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ITALIA, ESPAÑA Y LA POSIBLE CULMINACIÓN DE SU CARRERA

Llegar a Europa representa para cualquier jugador del mundo un paso decisivo y el tocar la cima como profesional.  Ser portero y viajar al ‘viejo mundo’ es aun más un logro mayor.  Su paso por Italia parecía un sueño, pero poco a poco se fue convirtiendo en una pesadilla. 

Jaime aterrizó en el Cagliari Calcio de Italia, equipo en el que no vio ni un minuto de juego. 

“Yo creo que en la vida, se vale fracasar.  No está mal, hay que verlo como un aprendizaje.  El que no fracasa es porque no lo intenta y el que no lo intenta está frito”.

Su llegada a la ‘Serie A del Calcio’ italiano fue en medio de polémicas, tal y como lo recuerda él mismo. “Era jugador libre y cuando fui a buscar mi pase [en Árabe Unido] ya no era libre”, certificó Penedo.  “El equipo tenía un contrato de cinco años y entonces fui a la FIFA, fue un enredo.  Yo podía quedarme seis meses sin jugar.  En primera instancia no fui directamente al Cagliari, donde tenía que llegar después de la Copa Oro del 2005.  Fui como a los tres meses”. 

El entonces presidente del Cagliari, Massimo Cellino, fue personalmente a buscar al jugador y se lo llevó a Italia.  Se le hicieron estudios físicos, del corazón y demás exámenes.  Penedo llegó entonces a Cagliari con un ‘pre-acuerdo’.  Convenio que no se finiquitó, ya que los dos clubes no llegaron a un arreglo.  El ‘canalero’ entonces se vio en la obligación de cumplir el contrato de cinco años con el Árabe Unido de Colón.

De todas formas su nombre volvió a sonar en Europa, esta vez en España con el Osasuna, quienes en la temporada 2006-2007 estaban bajo el mando del mexicano Javier ‘Vasco’ Aguirre. 

“Me dijeron que había una prueba en Osasuna, en España.  Estaba ‘Vasco’ Aguirre dirigiendo el primer equipo.  Estuve con él una semana.  No sé si en verdad él tuvo que ver en el ‘OK’, creo que sí.  Después de las pruebas, esperé unos meses y me ficharon como el tercer portero.  Estaba muy ilusionado”.

Justo cuando pensaba que las cosas parecían mejorar, la vida parecía ponerlo nuevamente a prueba.  Una lesión y la no renovación de su contrato hacían dudar a Penedo de seguir su carrera después de tantos desaires. 

“Ahí me lesione - toco madera - nunca he tenido una lesión mayor.  Pero en esa oportunidad tuve una de cuatro meses, se me reventaron los meniscos y pues bien, ahí no se me renovó. Fue entonces cuando decidí dejar el fútbol.  Tantas cosas, tanta ‘remadera’ y bueno [regresé a casa]”.

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“DE GUATEMALA A GUATEMEJOR”… UNA NUEVA OPORTUNIDAD EN SU VIDA

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Jaime Penedo ganó cuatro títulos en sus seis años con el Club Social y Deportivo Municipal de Guatemala

 - Mexsport

Sin equipo y con las nubes de dudas rondando sobre su cabeza, su espíritu y paciencia habrían de ser nuevamente puestas a prueba.  Jaime no era extraño a los desafíos, por eso al recibir el llamado a la selección decidió no colgar los guayos.  La selección esta vez era conducida por el brasileño Alexandre Guimarães. 

“Guimarães quería que yo fuera su arquero y no tenía equipo.  Tenía que jugar.  De ahí, Eduardo Méndez, que era su asistente, jugó en el Municipal, no sé si él me ofrece al Municipal y ellos quieren.  Yo dije ‘Bueno, un reto nuevo y diferente a todos, vamos a asumirlo’”.

Guatemala fue, entonces, el renacer de su carrera futbolística.  “Fue una época muy linda y que la tengo mucho en memoria, gané finales, perdí finales, cogí rabia, tuve alegría, pero en verdad no cambio ese pasaje por Guatemala por nada”, relató Penedo. 

Sería con los “Diablos Rojos” en donde se ganaría el respeto, el cariño de la afición guatemalteca y la estabilidad que buscaba.  “En cinco años y medio, jugué once campeonatos enteros.  Llegamos a diez finales, pero ganamos cuatro nada más”.
 

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MUNICIPAL Y SANTOS LAGUNA DE MEXICO: EL CASO DE AMAÑO

Todo comenzó el 19 de octubre del 2010, en Torreón, México, cuando Municipal visitaba el Nuevo Estadio Corona en el cierre de la primera fase de La Liga de Campeones de la CONCACAF.  Santos Laguna goleó por marcador de 6 a 1, de una manera relativamente fácil al que era el campeón de Guatemala, el Municipal.  El equipo mexicano terminó como ganador del grupo B con 13 unidades y Municipal salió eliminado por ocupar la tercera posición con ocho puntos.  Solo los dos primeros de cada grupo avanzaban.

El recordar este partido, todavía trae recuerdos amargos a Penedo, quien aún mostraba por medio de sus declaraciones que está tratando de dejarlos en el pasado y la confusión de aquellos momentos aun abunda en su mente. 

“Es un tema triste y complicado, pero es un tema que se basa en decisiones.  Uno tiene que saber tomar las decisiones.  Ese partido yo nunca te voy a poder decir si fue amañado o no amañado, porque en verdad lo que uno siempre escuchó [pausa]… Todo se escucha.  El que diga que no, es mentira, en un equipo todo se escucha.  Más en un camerino”.

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Tres jugadores guatemaltecos fueron suspendidos por la FIFA de por vida debido a amaño de partidos; entre ellos el CSD Municipal vs Santos Laguna.

 - Mexsport

Penedo expresó que hubo rumores de que posiblemente si fuera a ocurrir que algunos jugadores se dejasen vencer fácilmente ante Santos, pero no lo tenía muy en claro.  Aunque el comportamiento de algunos jugadores en la cancha demostraban lo contrario. 

“Lo que sí se escuchaba era que estaba una posibilidad.  No sé si me entiendes.  No era algo como que era un hecho, que iba a pasar.  Entonces, más que todo fue como una suposición mía.  Fue un partido un poco raro en verdad”, explicó Penedo.  

Según él, sentía que su equipo podía haberle jugado de mejor manera a Santos y eso causó su desconcierto al ver qué su equipo, Municipal, no reaccionaba. “No éramos un equipo para perder.  Yo me salgo en el cuarto gol, la gente dice que porque me salí y esto, por una suposición.  Yo no sabía que estaba pasando, pero lo único que sí sabia era que el equipo no estaba caminando como tenía que caminar”.

Al analizar el video del partido, fácilmente se ve cómo Penedo fue sometido a ataques directos a su portería.  En varias ocasiones, el guardameta tuvo que salir a los achiques exponiendo y arriesgando su físico.  La goleada pudiera haber sido mayor salvo por las oportunas intervenciones del panameño y la mala puntería de los atacantes del Santos. 

“Si ves el video esos cuatro son un detalle con las llegadas que tuvieron, ¿me entiendes?  Es un tema que es complicado de platicar, porque al final no sabes qué fue lo que pasó.  Muchas mentiras.  Todo son suposiciones.  Ahí penalizaron a unos compañeros en ese tiempo.  Yo no podría decirte si es que recibieron dinero o si se vendieron o si fueron otros.  No podría decírtelo yo, porque te estaría mintiendo”.

Penedo abandonó el gramado después del cuarto gol en contra y dio su aclaración: “Ese día yo salí y tenia mucha cólera, mucha cólera.  La gente no sabe muchas cosas, yo venía de una lesión.  Yo vine de una lesión que por mi necedad en un clásico me golpee la rodilla y tuve una rotura en un músculo.  Yo me recuperé y trabajé fuerte para ese partido nada más”. 

Este no era un partido cualquiera para Jaime, él tenía su propia misión, la de mostrarse como jugador ante la visita de personas importantes que pudieran haberle dado la oportunidad de jugar en México.   “Son partidos donde te van a ver, mi representante estaba ahí, porque me habían comentado que un grupo de representantes de México me iban a observar en ese partido.  Entonces yo veo lo que está pasando en ese partido y yo en mi mente no entendía lo que estaba ocurriendo”.

La incertidumbre de no saber qué aconteció le causó amargura y le inundó su mente en un mar de preguntas sin respuestas.

“Siempre lo he dicho.  Al tú no tener pruebas, al no haber visto si algún compañero recibió el dinero, no puedo decir ‘señores ahí está’.  Lo más triste de esto es que uno no sabe si fue o no fue, si quien fue o quien no fue.  Al final, terminas dudando de todo el mundo.  Yo quedé muy triste porque tus pies quedan como en una nube, porque no sabes nada en verdad.  Llegaron más partidos, una final, perdimos el clásico.  Nos fuimos a penales y ahora dudaba”.

La salida de Municipal fue razón para muchos medios en especular el porqué de la partida del club.  Penedo explicó que abandonó al equipo por otras razones que no vienen al caso de amaño.  “Creo que mi salida se da para beneficio mío y también para la institución.  Te explico. Yo tenía seis años allá, fui muy querido y yo quiero mucho a la afición ‘Roja’ y mi carrera llegó en un punto donde podría llegar el acomodamiento.  Cuando un jugador se acomoda, baja el nivel.  No le iba yo hacer eso a la institución y no lo iba a hacer a mí mismo.  Entonces me tenía que buscar un nuevo reto, me la jugué porque me fui sin contrato de Municipal y bendito Dios que todo salió bien.  La Copa Oro”.
 

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GUANTE DE ORO EN LA COPA ORO QUE LO TRAJO A UNA NUEVA GALAXIA

La última vez que los panameños habían avanzado a la final del torneo de la Copa Oro, fue en el 2005.  En ese campeonato, Penedo había sido elegido como el Guante de Oro y guío a su selección a la final.  Al igual que en ese año, los panameños llegaron a la final en este 2013 y Jaime Penedo repite como ganador de mejor arquero del torneo.  Panamá perdería por segunda ocasión esta final ante su homólogo de Estados Unidos.

Este evento se convirtió sin lugar a duda en uno de los recuerdos más felices en la carrera del cancerbero. 

El juego de la final entre los canaleros y los americanos estaba pactado para ser jugado el domingo 28 de julio, pero en la mañana del sábado, Bruce Arena y LA Galaxy, mostraron interés por el habilidoso portero.  Ya para la noche había una propuesta formal.   “Yo tengo que darle muchas gracias al ‘míster’ [Arena] porque me fui enterando que él tuvo mucho que ver para mi llegada aquí.  Me enteré el sábado en la mañana, la final fue el domingo, de que hay un acercamiento con Los Ángeles.  En la noche había una propuesta.  Fue todo muy rápido”.

Una vez cumplida la transacción de Penedo a LA Galaxy y a tan solo días de su llegada en agosto de 2013, el timonel del Galaxy, Arena, no esperó en mandar como titular a la cancha al nuevo refuerzo. 

“Me tiró a la candela de una vez el ‘míster’.  [Risas].”

Las positivas reacciones que se ha ganado desde su llegada a la MLS, parecen no desorientar su propósito con los ahora dueños de su pase.  Prefiere tomar este rápido éxito con calma y mirar a su futuro inmediato.  “No sé, mira que es muy difícil para catalogarme a mí mismo.  Lo que yo quiero y aspiro es lo que aspira el grupo, que es otro campeonato.  Estoy en un equipo grande, de eso sí me he dado cuenta.  Un equipo grande trae sus exigencias y apuntamos a eso, apuntamos a otro anillo, tengo ganas de tener uno de esos”.

En sus reacciones luego de haber jugado su primer partido como galáctico, el jugador había expresado no querer ‘hacer bulla y jugar con un perfil bajo’.  Los planes del destino eran otros y en tan solo su segundo cotejo, en la visita contra Vancouver Whitecaps, Penedo hizo una atajada que dejó boquiabiertos a muchos en la liga. 

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Después de su impresionante atajada vs Vancouver Whitecaps, Penedo se convirtió en uno de los ídolos del LA Galaxy en 2013.

 - USA TODAY Sports

Corría el minuto 81, partido en el que Galaxy iba ganando 1-0, cuando por medio de un disparo del delantero Kekuta Manneh, dio un fuerte susto a Galaxy.  Por suerte para los visitantes, el tiro pegó en el poste izquierdo de su arquero, quien a pesar de haber volado, no la alcanzó.  El rebote, con la portería prácticamente sola y un Penedo vencido, las gargantas en el estadio se alistaban a celebrar el gol del empate que estaba a punto de llegar por medio del botín izquierdo de Jordan Harvey.  Solo tenía que empujarla y así lo hizo.

Penedo hizo lo improbable; la combinación de su impulso, estirada y tapada quedó plasmada en la retina de todos los presentes, incluyendo la de Harvey, que nada pudo hacer más que tomarse la cabeza con escepticismo e incredulidad de lo que acababa de presenciar.

“Le dije a mi mujer, después de ese partido ante Vancouver: ‘Mira Angie que yo quería entrar con un perfil bajo a la liga y no se pudo’.  Con esta tapada, de ahí pa’ arriba.”

Esa ‘atajadota’ le valió la selección de Mejor Atajada de la Semana en la MLS y su selección como Latino de la Jornada para FutbolMLS.com.

De ahí el nacimiento del ‘Superman’ panameño.  “Lo he tomado con gracia, en lugar de presión.  Pero en el fútbol profesional hay que responder”.

Su vida ha cambiado desde su llegada a la MLS.  Aunque el estilo de vida americano es una nueva experiencia, entiende que no todo es absolutamente diferente.  “No, pa’ mi todo es todo nuevo.  El fútbol en todo el mundo es una sola cosa.  Aquí es más rápido, las instalaciones son perfectas, la cobertura también es excelente.  El fútbol es lo mismo pero sí es diferente en los demás aspectos, pero bueno a la final lo importante son los resultados y ganar partidos”.

¿Qué es lo que más llena la vista del espigado guardameta? 

“Sencillo.  Los estadios, la afición y los partidos son de alta intensidad.