Una mirada a los casos de expansión en la MLS

NUEVA YORK - Con el reciente anuncio sobre la llegada de New York City FC, la Major League Soccer llega a un total de 20 equipos distribuidos en 18 ciudades.

El área de Nueva York se une a Los Ángeles como la segunda ciudad en contar con dos equipos de la MLS, producto de la reciente expansión. Al no existir un esquema de ascenso y descenso en el fútbol norteamericano, y con el modelo de negocio de la Liga, los clubes se unen a la MLS por medio del proceso de expansión, teniendo en cuenta varios factores que analizaremos a continuación.

Para el fin de este análisis sobre el panorama de los equipos de expansión en la MLS, tendremos en cuenta únicamente aquellos clubes que se han unido a la Liga durante el siglo XXI, específicamente 2005 en adelante. Previo al nuevo siglo, la MLS contaba con doce equipos, dos de los cuales dejaron de existir (Miami Fusion y Tampa Bay Mutiny).

CHIVAS USA Y REAL SALT LAKE APARECEN EN ESCENA

Desde 1998 cuando Chicago Fire y Miami Fusion se unieron a la Liga, la MLS no había expandido sus fronteras.

Siete años después Jorge Vergara, dueño del Club Deportivo Guadalara en México obtuvo la onceava franquicia de la MLS, y la bautizó con el nombre de Chivas USA, emulando al hermano mayor mexicano. Es quizás el ejemplo más cercano que tenemos en relación con el anuncio de New York City FC, donde un club de fútbol extranjero adquiere una franquicia de la MLS.

Mucho se ha criticado al rebaño angelino en cuanto a su rendimiento futbolístico en la cancha, pero hay que revisar su desempeño más de cerca. En la mitad de sus campañas han logrado clasificar a los Playoffs, y en 2007 fueron campeones de la Conferencia Oeste, en la que ha sido su temporada más exitosa. De la misma manera, en 2010 y 2012 han llegado a las semifinales de la U.S. Open Cup.

Por otra parte, uno de los casos de expansión más exitosos en corto tiempo es Real Salt Lake. También en 2005 un grupo empresarial de Utah se hizo con la duodécima franquicia de la MLS. RSL no solo fue campeón de la Copa MLS en su cuarta temporada en la Liga - venciendo a LA Galaxy en penales – sino que además fue subcampeón de la Liga Campeones de CONCACAF en 2010, donde estuvo a punto de clasificar a la Copa Mundial de Clubes de la FIFA.

RIVALIDADES HISTÓRICAS EN LOS EE.UU.

Un acercamiento diferente adoptó la MLS a partir de 2009 con la inclusión de Seattle Sounders en la Liga. Los Sounders han exisitido como equipo de fútbol desde los años setenta, con diferentes propietarios y en varias ligas profesionales y amateur. La fuerte presencia que tiene el club en la región del noroeste y la gran afición que desde siempre los ha acompañado fueron determinantes para su inclusión en la Liga.

De la misma manera, la rivalidad histórica que ha existido desde hace más de cuatro décadas con los Portland Timbers, hizo que la ciudad de las rosas llegara a la MLS en 2011. Así es como en la actualidad los partidos entre ambos clubes son los que más atención atraen, tanto por aficionados como los medios de comunicación.

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EN FILADELFIA EL EQUIPO ES DE LOS FANS

La historia del Philadelphia Union es quizás la más interesante de los recientes equipos de expansión en Norteamérica. El equipo ingresó a la MLS en 2010, pero no fue gracias a un dueño extranjero, ni a un grupo económico de la región, ni por su extensa historia en las divisiones inferiores.

Philadelphia Union nació gracias a los Sons of Ben (en honor a Benjamin Franklin). Este es un grupo de aficionados que nació mucho antes que la idea del equipo y fueron la piedra angular para permitir que las entidades gubernamentales accedieran a financiar la construcción el estadio PPL Park. Han sido semifinalistas de la U.S. Open Cup y por sus filas han pasado jugadores como Faryd Mondragón, Alejandro Moreno y Carlos “Pescadito” Ruiz.

CANADÁ ES LA NUEVA FRONTERA

En 2007 el panorama del fútbol profesional en Norteamérica cambió cuando la MLS le otorgó a Toronto un equipo de expansión. Toronto FC, manejado por un conglomerado deportivo detrás de otros tres clubes en diferentes disciplinas, se convirtió en el punto de partida para expandirse hacia el norte.

La firmeza de la organización torontoniana propició que el interés desde Canadá creciera y fue así como dos equipos con historia previa llegaron a la MLS. Vancouver Whitecaps FC se unió en 2011 a la Liga, trayendo consigo un legado que había marcado el fútbol en los 70s con la NASL.

De la misma manera, Montreal Impact, un equipo que en la actual NASL (segunda división) tuvo un buen desempeño, atrajo de la mano de su dueño Joey Saputo a la MLS en 2012. En una sola temporada, son uno de los equipos que más han llamado la atención y se espera que en la actual campaña lleguen a los Playoffs. 

¿Cuál ha sido el caso más exitoso de expansión? Déjenos saber su opinión.