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La MLS y Atlanta se complementarán como una dupla de delanteros estelares | OPINIÓN

Un amigo oriundo de Atlanta lo preguntó hace unos años: "¿cuándo se expande la MLS en Atlanta? Es la ciudad más deportiva de Estados Unidos".

Le dije que era un objetivo de liga indudablemente. Con las franquicias otorgadas en Orlando y prácticamente ya en Miami, Atlanta me pareció el escenario más natural para expandirse en el sur del país. Es una ciudad vibrante, la novena área metropolitana más grande de EE.UU. y epicentro económico de la región al ser la sede de empresas multinacionales como The Home Depot, UPS, Coca-Cola y Delta, además del conglomerado de medios Turner Bradcasting System, parte de Time Warner y propietario de CNN.

Su historia también es fascinante. La ciudad fue la punta de lanza para la reconstrucción del sur después de la guerra civil y vital en el desarrollo del movimiento de derechos para los ciudadanos que lideró Martin Luther King, Jr.

Y como dijo mi amigo, Atlanta tiene una gran tradición deportiva. Su equipo más emblemático son los Braves de la Liga Nacional de la Major League Baseball. Es una franquicia que inspira respeto por donde se le mire. Un equipo que puede tratarse como patrimonio nacional. En un renglón menos reputado están los Falcons de la NFL y los Hawks de NBA, pero con grandes aficiones.

El fútbol ha sido representado por los Atlanta Silverbacks de la NASL a un nivel más entusiasta y comunitario, pero con solidez desde 1998. En la reencarnación del soccer en EE.UU. en los años 60 y 70, el equipo que representó a la ciudad fue Atlanta Chiefs, campeón nacional en 1968.

Pero quizá lo que más recuerde a Atlanta como ciudad deportiva sean los Juegos Olímpicos de verano de 1996 cuando el gran Muhammad Ali encendió la antorcha. Aunque los partidos de fútbol se disputaron en Athens, Georgia, nadie olvidará el hito que fue ver a Nigeria ganarle la medalla de oro a Argentina de la mano de ese maravilloso jugador Nwankwo Kanu. Una memoria imborrable.

La nueva aventura futbolística es la MLS, gracias a Arthur Blank, el cofundador de The Home Depot y ahora propietario de los Falcons. Pese a ser neoyorquino, el señor Blank es el mejor ejemplo de la pujanza  a la clase empresarial de Atlanta. La manera que hizo lobby en la junta de propietarios de la MLS es un hecho sin precedentes. El industrial insistió durante ocho años en el caso de Atlanta de la manera que un adolescente pide a sus padres que lo dejen conducir el coche. Lo hizo siguiendo las reglas del juego, con el estadio como caballo de batalla.

Blank intentará replicar el modelo de los Seattle Sounders, que comparte inmueble con un equipo de la NFL, pero la diferencia es que el nuevo estadio de Atlanta se construirá con el espectáculo del soccer como prioridad, tal y como sucede con el BC Place de Vancouver, donde juegan los Vancouver Whitecaps.

La apuesta de Atlanta tiene todo para ser un éxito aunque hay puntos para trabajar intensamente. Los más de 70 mil aficionados que asistieron al amistoso entre México y Nigeria a comienzos del año no garantizan una afición base para el nuevo equipo de la MLS. Tampoco es claro qué tan futbolera pueda ser Atlanta, pero hay razones para creer. Atlanta tiene una tradición de construir proyectos grandes y duraderos, un clima ideal para desarrollar fútbol y una comunidad diversa y unida.

Gracias señor Blank por la confianza y la visión. La MLS y Atlanta se complementarán como una dupla de delanteros estelares.