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Liga Campeones CONCACAF: Clubes de la MLS Inician la batalla por el trono continental

CCL Trophy

Photo Credit: 
Mexsport

La Liga Campeones de CONCACAF 2013-14 inicia el martes, y cinco clubes de la MLS buscarán coronarse por primera vez en este torneo, en su formato actual, como campeones continentales. Buscarán así terminar la hegemonía de los clubes mexicanos, en un torneo que hasta el momento ha sido evasivo para los de suelo norteamericano, aunque con Real Salt Lake (2010-11) se estuvo muy cerca.

Los clubes emeleseros y sus protagonistas cada vez más son conscientes de lo mucho que podría significar alzar el trofeo de la Liga Campeones; no solo adquirirían un prestigio único sino que podrán representar a la zona en la Copa Mundial de Clubes de la FIFA.
A continuación un análisis de la fase de grupos que enfrentarán Houston Dynamo, Sporting Kansas City, San Jose Earthquakes, Montreal Impact y LA Galaxy.

GRUPO 1

1. Houston Dynamo (EE.UU.)
2. Árabe Unido (Panamá)
3. W. Connection (Trinidad & Tobago)

Houston Dynamo llega como el subcampeón de la MLS y es un claro favorito para llevarse este grupo y meterse a la fase de cuartos de final sin ningún contratiempo. El Dynamo además viene acompañado con la experiencia vivida en la pasada edición donde llegaron precisamente hasta la fase de cuartos. Los dirigidos por Dominic Kinnear, batallaron ligeramente en la fase de grupos ya que enfrentaron a uno de los grandes de Honduras, el Olimpia. Ya en la fase de eliminación directa se vieron las caras con un vecino sureño del estado, el Santos Laguna de México, que resultó ser subcampeón. Houston sacó un importante triunfo en casa por la mínima pero con la gran ventaja de no haber recibido gol. Sin embargo en el juego de vuelta se desdibujaron por completo y ni las manos metieron el día que fueron eliminados en la denominada “Casa del Dolor Ajeno”.  Ahora cuentan con una nueva oportunidad de destacar a nivel continental y de por ahí darle juego a algunas jóvenes promesas contra las débiles escuadras que enfrentará en la primera fase.

Árabe Unido llega como el campeón de Panamá en el Apertura 2012, ocupando así una de las dos plazas otorgadas al país centroamericano. En la edición del 2010-11 dio una sorpresa como local al vencer como local al Toronto FC, por lo cual Dynamo debe tomarse el juego con seriedad.

W. Connection representará una vez más a Trinidad & Tobago en el certamen. Todo que ganar y nada que perder, así como la oportunidad de volver a ser la piedra en el zapato de alguien más. En la temporada pasada, le arrancó un empate a las Chivas del Guadalajara, que a la postre le costó la clasificación al cuadro tapatío a cuartos.

GRUPO 2

1. Sporting Kansas City (EE.UU.)
2. Olimpia (Honduras)
3. Real Estelí (El Salvador)

Sporting Kansas City llega como campeón de la Copa Abierta de los EE.UU., trono que le arrebató a Seattle Sounders quien era el tricampeón del torneo. Los dirigidos por Peter Vermes tendrán la gran chance de mostrarle al continente que no solo son uno de los mejores cuadros de la MLS, sino que también son una de las mejores hinchadas. Sporting ha venido ligeramente a menos en la liga, y este parece ser un buen momento para rehacerse y volver a mostrar todo su potencial. Importante señalar que entre sus filas cuentan con un campeón continental en el cono sur, Claudio Bieler, quien sabe de la importancia de este tipo de torneos y lo que conlleva ganarlos; "Taca" Bieler fue campeón de la Copa Libertadores con LDU Quito en 2008. En el papel este es uno de los grupos más fuertes que enfrentará un equipo emelesero, aunque Sporting es favorito para llevárselo y clasificarse a la segunda ronda.

Olimpia será posiblemente el rival más duro que encare el SKC, y el cual le compita hasta en tener una difícil aduana con hinchas que alientan sin parar. El cuadro hondureño tiene ya bastante experiencia jugando en este tipo de torneos ya que es uno de los habituales ganadores de su liga local, siendo el bicampeón actual y entre sus filas cuentan con jugadores con roce internacional como los seleccionados catrachos Roger Rojas y Johnny Palacios. Los Leones le dieron dura batalla al Dynamo en la temporada pasada, donde empataron en ambos duelos, pero al final se quedaron relegados al segundo puesto. Y hace ya dos ediciones se clasificaron a cuartos de final eliminando al Toluca mexicano con el segundo puesto del grupo.

El cuadro del Real Estelí llega como la gran víctima de grupo. También estuvieron presentes en la edición anterior, con muy poco que presumir. Si Olimpia logra competirle al Sporting, la diferencia al final podría ser quien le meta más goles al cuadro salvadoreño.

Grupo 5

1. San Jose Earthquakes (EE.UU,)
2. Montreal Impact (Canadá)
3. Heredia (Guatemala)

El grupo más difícil para clubes de la MLS, puesto que dos de ellos se verán las caras en esta fase, uno se ganó su plaza tras conquistar el Supporters’ Shield del 2012 y el otro lo hace no por la MLS, sino por coronarse hace unos meses en el campeonato canadiense. San Jose Earthquakes y Montreal Impact en un mano a mano que tiene un tercero en discordia, en el Heredia de Guatemala.

San Jose tal vez debería ser marcado como el favorito en el grupo, ya que su logro obtenido para hacerse acreedor a un boleto para disputar este torneo es sustancialmente más complicado que el de Montreal. El problema es que dicho logro se llevó a cabo en el 2012, y en el año en curso los Earthquakes no han estado ni cerca del nivel mostrado el año pasado. El terremoto sacudió incluso al técnico que los puso en este lugar, una vez que por mutuo acuerdo Frank Yallop dejara al cuadro californiano tras los malos resultados. Habrá que ver si logran recuperar su mejor forma junto a su goleador Chris Wondolowski para poder pelear en serio y aspirar a ganar el grupo.

Montreal Impact debuta en este torneo como afiliado a la MLS, pero anteriormente ya lo había hecho cuando aún no pertenecía a la liga teniendo una destacada actuación en la campaña 2008-09 cuando en un partido épico contra Santos Laguna cayeron tras ser remontados en un partido que tenían en la bolsa. Ahora llegan como un equipo mucho más experimentado, más fuerte, con jugadores de altísimo calibre y dispuestos a llevarse el trofeo a suelo canadiense. El Impact se encuentra en una muy buena campaña, aunque a últimas fechas han tenido un bache que los ha relegado ligeramente. Aun así, han demostrado que con su base italiana aunado a jugadores de mucho temple como Bernier, están para cosas importantes. Por lo pronto ya ganaron el campeonato canadiense como visitantes en Vancouver, y se encuentran terceros en la Conferencia Este a solo tres del líder y con dos partidos menos, y tienen en Marco Di Vaio a uno de los contendientes al botín de oro. Lucen como favoritos de grupo.

Recordar que San Jose y Montreal ya se enfrentaron en temporada regular de la MLS en mayo. El partido término con empate a dos goles, en un encuentro en el que el Impact se puso en ventaja por dos goles, y en tiempo agregado con muchas agallas los Earthquakes sacaron el empate.

El Heredia guatemalteco parece será solo un testigo de la batalla entre californianos y quebequianos, ya que es su debut en el torneo y para ellos el tener la experiencia de participar es ya un logro en sí mismo.

Grupo  8

1. LA Galaxy (EE.UU.)
2. Isidro Metapán (El Salvador)
3. Cartaginés (Costa Rica)

Aquí hace su aparición el flamante bicampeón de la Copa MLS, el LA Galaxy. El cuadro angelino llega muy sólido a esta competencia, además de tener más experiencia acumulada con sus participaciones en dicho torneo, que la temporada pasada cuando llegaron hasta las semifinales, donde por momentos en el juego de ida en casa pudieron haber dejado en el camino al hoy tricampeón del certamen los Rayados del Monterrey.

Bruce Arena cuenta con muchísima experiencia en el cuadro emelesero por lo que seguramente buscará que esta sea la culminación de una época dorada del club. Algunos jugadores se han incluso catapultado a niveles superiores, caso de Omar González y la naciente estrella Jose Villarreal. Sin dejar de lado que aun cuenta con dos monstruos en su plantel, caso de Landon Donovan y Robbie Keane. Sin duda el cuadro angelino llega como amplio favorito de grupo, y no clasificarse por lo menos a las semifinales podría considerarse un fracaso, sobre todo por el calibre de equipo y lo bien trabajado que esta.

El cuadro salvadoreño del Isidro Metapán es quien se espera oponga más resistencia al ser un histórico del país centroamericano y quien ya cuenta con amplia experiencia en este torneo. Ya en alguna ocasión incluso se colaron a cuartos de final, pero se antoja difícil que logren igualar esa hazaña con los galácticos en frente.

El equipo de Cartaginés de Costa Rica, ha venido en ascenso a últimos tiempos en el país de la "Pura Vida". Metiéndose en finales y dándole pelea a los históricos de su liga, han sido protagonistas. Son una incógnita, pero de esas que atraen un monto de curiosidad y del cual se le pronostican buenas cosas por mostrar.