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13 December 12:24 de la tarde

All MLS fans are familiar with the feelings Rafa Márquez elicits. He couldn't help his team win, he undermined them in crucial moments. Most people would say he wasn't worth his Designated Player status.

But that's all over now. Rafa is on his way back to Mexico, after negotiating his release from the Red Bulls and signing a two-year deal with Club León on Thursday that officially ends his tumultuous two-and-a-half seasons with the New York Red Bulls that yielded no trophies, several suspensions, and a lot of headaches.

Still, when we read your comments at the bottom of Monday's report that the move was due to go down, even we were surprised with the amount of vitriol Márquez received, especially from Red Bulls fans! Which got us to thinking:

Is Rafa the biggest villain in MLS history? Vote in the poll to the right, and let us know your thoughts in the comments below.

12 December 8:19 de la tarde

There have been Claudio Bieler rumors for weeks now. There has also been very, very loud noise from Sporting KC already this offseason.

There's also the obvious fit: Sporting need someone who can and will put the ball in the net. For all of C.J. Sapong's improvement in his second year, he scored just nine times. Kei Kamara grabbed 11 goals, but could have had 25. And for the second year in a row, SKC went crashing out in the playoffs to a Houston team that was able to grab a couple of early goals, then batten down the hatches and count on the Sporting attack beating itself.

Bieler ain't that kind of cat. He's been good for about a goal every other game on every stop of his club career, which includes a 2008 Copa Libertadores crown with LDU Quito (Side note: They beat Jose Torres and Pachuca in the semifinals of the Club World Cup that year en route to a second-place finish. That was a good Quito team).

He's also been on the very fringes of the Argentine national team as recently as 2010, getting a camp under then-manager Diego Maradona (but no cap).

When you have a finisher with that kind of pedigree available, who's just 28 years old, you say "yes." According to Goal.com, that's exactly what's happening on Monday.

Now, it remains to be seen how it'll quite fit, since Bieler has usually played off a target striker instead of as a winger in a 4-3-3. A formational pivot could be in the works, or Peter Vermes could have some other trick up his sleeve.

Either way, though, it certainly looks like Sporting KC are very, very serious about getting better this offseason.

12 December 8:04 de la tarde

I tagged this as "Canadian Exports" because I'm sadistic.

For those Yanks who may not be familiar (I'm going to go right ahead and assume that all our Canuck readers absolutely are): Owen Hargreaves was born and raised in Calgary, living there — and developing as a soccer player there — until age 16, at which point Bayern Munich spotted him and signed him to a youth deal. He made his first team breakthrough early in the 2000-01 season, which just so happened to be the year that Munich won their most recent UEFA Champions League crown.

"Why haven't I heard of this guy in CONCACAF qualifying?" you're wondering.

It's because Hargreaves spurned Canada to play for Wales (yes, Wales). And on the eve of what was to be his first cap for the Welsh youth national team, he went on to spurn them as well, because big ol' England came calling.

Hardcore Canadian national team fans have a very, very nasty nickname for him.

Anyway, Hargreaves was pretty damn good, impressed for England in the 2004 Euros and 2006 World Cup, and seemed to just be entering his prime and was on track to be one of the world's best pure destroyers. He moved from Munich to Manchester United in the interim.

And then the injuries hit. Hargreaves played 17 competitive club games in '06-07, 34 in '07-08, and a grand total of nine since then. In what should have been his prime, he became a salary albatross, first with United and then with Manchester City.

"What's all this got to do with MLS?"

Here ya go:

What about a spell in Major League Soccer in the United States?

Yes. They want me to go and play over there. It is a big move, you have to decide do you want to make the move, a big change. There are so many things I could do there and it would be nice to spend time in Canada.

Hargreaves is "just" 31 years old, but whoever it is that wants him to "go and play over there" may want to do a little more homework. They wanted him to play at Old Trafford and City of Manchester Stadium as well. Add in the indignity of signing the Canadian cross between Giuseppi Rossi and John O'Brien, and it's hard to believe that anyone in MLS would make this move, but most especially any of the three Canadian teams.

But hey ... if he does come to MLS after multiple injury-ravaged years, he wouldn't be the first.

12 December 5:16 de la tarde

Suite du résumé des bilans de saison des clubs faits sur MLSsoccer.com, avec ceux des quatre autres formations qui n’ont pas atteint la phase finale de la compétition.

C’était une première depuis 2009 pour Dallas, dont la saison a été marquée par de nombreuses blessures. L’arrivée de Julian De Guzman et le retour en santé de l’indispensable David Ferreira ont permis à l’équipe de mieux tourner en fin de saison, mais les Texans avaient un retard trop important à combler. Arrivé en début d’année, le directeur technique Fernando Clavijo n’a pas tout chamboulé : l’équipe portera davantage sa marque la saison prochaine.

Montréal (qui n’a mis personne à la disposition de MLSsoccer.com pour la traditionnelle entrevue de fin de saison) peut être satisfait des résultats obtenus pour sa première campagne en MLS. Quand on approfondit, on se rend compte que cette place dans le ventre mou ne reflète pas une équipe globalement moyenne, mais bien une formation avec de solides points forts et des manquements criants, ce qui ouvre grand la porte à l’incertitude.

Colorado a connu une saison difficile : le club a relativement bien transféré mais a été privés de plusieurs valeurs sûres. L’équipe a dû s’habituer au style de son nouvel entraîneur, Oscar Pareja, qui prône la patience et souhaite voir ses joueurs faire preuve de davantage de concentration. On a vraiment affaire à une équipe en construction et 2013 pourrait être une autre année de transition.

Un mot peut résumer la saison 2012 de Columbus : déséquilibre. Bloc de béton sans inspiration en début d’année, l’équipe est devenue durant l’été aussi virevoltante devant que friable derrière. « Nous avons été très constants », se réjouit cependant l’optimiste entraîneur Robert Warzycha. Matthew Doyle, un des analystes de MLSsoccer.com, pense qu’il accomplit du bon travail malgré des résultats sur la pente descendante.

Je recommencerai cet exercice à quelques reprises dans les prochains jours jusqu’à ce que le tour d’horizon de tous les clubs soit terminé. Rendez-vous ici pour retrouver sur la même page un lien vers tous les textes et les dates de parution des prochains bilans.

12 December 1:43 de la tarde

¡Qué día para nombrar un técnico! 12-12-12

Mientras en Los Ángeles empezaba la jornada laboral, en la Costa Este de los Estados Unidos, ya eran las 12 del mediodía (otro 12 más para la colección), cuando Chivas USA anunció oficialmente que José Luis Sánchez Solá “El Chelís” es el nuevo entrenador del Rebaño angelino.

Cuando algunos nos encontrábamos consternados aun porque nuestros relojes marcaban las 12:12 PM, la oficina Rojiblanca estaba preparando el primer campanazo de la restructuración del club para 2013.

A continuación algunos datos del nuevo técnico de Chivas USA, que buscará en sus propias palabras: "En Chivas USA hay que retomar el sabor y el trato de la pelota y combinarla con el juego de la MLS".

- En 2010, llevó al Puebla a las semifinales de la SuperLiga ante New England Revolution, donde vio por primera vez las habilidades del granadino Shalrie Joseph, quien hoy milita con Chivas USA.
- Curiosamente, “El Chelís” no usa medias, al igual que el dueño del club, Jorge Vergara.
- Su disciplina como entrenador, la aprendió en sus épocas escolares desde la primaria hasta el bachillerato en la escuela militar.
- Tiene tres hijos; dos mujeres y un hombre, Isidro Sánchez “Pidri”, exjugador del Puebla mexicano y la selección nacional de Canadá.
- Obtuvo su licencia como entrenador, luego de viajar durante tres horas diariamente entre Ciudad de México y Puebla.
- @ElChelis siempre está dispuesto a responder los comentarios de sus seguidores en Twitter, y tanto como en la cancha, es igual de apasionado.

Con información de Olivia Cervantes, en el blog “Inside The Herd

11 December 5:49 de la tarde

Je poursuis la remontée des classements de mes top et flop 10 de l’année en prenant désormais les éléments un par un. Aujourd’hui, le n°2 du classement de « Droit dans le mur ».

2. C’est l’Union qui ne sourit pas

Philadelphie fait partie des effondrements notables de l’année quand on compare ses résultats à ceux de la saison dernière. Il n’a pas fallu attendre longtemps pour sentir des tensions. L’entraîneur Peter Nowak était dans l’œil du cyclone et a été démis de ses fonctions début juin. Entre temps, il avait laissé partir le capitaine Danny Califf, le gardien Faryd Mondragón ainsi que Sébastien Le Toux et Danny Mwanga. La percussion dans l’axe des deux derniers nommés a particulièrement manqué.

La défense de l'Union, parmi les moins perméables en 2011, n’était plus aussi solide mais se trouvait quand même dans la moyenne de la MLS. C’est offensivement que Philadelphie a surtout péché, avec un manque de cohésion guère surprenant pour une équipe aussi chamboulée : la bonne volonté de certains jeunes donne des raisons d’espérer pour le futur, mais cette saison était davantage à l’image d’un Freddy Adu au rendement insuffisant.

Droit dans le mur : les flops de la saison 2012
3. Montréal, sans ailes ni tête
4. L’effondrement de Portland
5. Les lenteurs défensives de New York dans l'axe du jeu
6. Des chèvres sans étable ni percussion
7. Les errances de l’axe défensif de DC United
8. Les abonnements de la défense de Dallas
9. Columbus peut se réjouir de ne pas jouer au basket
10. Au LA Galaxy, défendre sur le flanc gauche est optionnel

10 December 3:40 de la tarde

Depuis la semaine dernière, les journalistes de MLSsoccer.com dressent le bilan de la saison écoulée club par club : entrevues, analyses, perspectives pour 2013 etc. Voici un bref résumé de ce qui a déjà été écrit.

Dernier de classe, Toronto n’a guère souri longtemps après sa demi-finale de Ligue des champions. Ryan Johnson fait partie des rares satisfactions d’un club qui a un gros besoin de renforts. L’équipe dépend beaucoup du rendement de Frings, ce qui n’a rien de rassurant. Paul Mariner souligne aussi la blessure de Koevermans comme tournant de la saison mais a déjà en tête le jeu qu’il veut montrer l’an prochain.

Chivas USA a rêvé jusqu’en août avant de s’effondrer. Une victoire face au LA Galaxy et la solidité de Kennedy ont mis du baume au cœur d’une formation qui a besoin de stabilité. On s’attend cependant à une reconstruction en profondeur cet hiver : pour le meilleur ou pour le pire ?

Portland est passé à côté de la saison de la confirmation, ce qui a entre autres valu le congédiement de l’entraîneur John Spencer. Temporairement à la barre, le directeur général Gavin Wilkinson n’a pu ramener la barque à bon port mais espère au moins avoir préparé le terrain pour 2013. Notamment en posant déjà les balises du 4-3-3 que son successeur, Calen Porter, utilisera l’an prochain.

New England a vécu une saison de transition pour les débuts de Jay Heaps à sa tête. Nguyen, Sene, Bengtson : il y a d’excellents joueurs autour de qui construire, mais l’effectif est encore léger pour jouer dans le haut du tableau. Heaps reconnaît avoir beaucoup appris cette année mais saura-t-il mettre en place un système plus efficace que le jeu direct prôné au cours des derniers mois ?

En début de saison, Philadelphie avait perdu plusieurs de ses valeurs sûres et, sans surprise, n’a pu reproduire ses prestations de 2011. Peter Nowak en a payé les conséquences mais même après son départ, le club a connu de gros passages à vide. Le nouvel entraîneur, John Hackworth, en a toutefois profité pour donner leur chance aux jeunes. C’est un des aspects rassurants pour l’avenir, comme le retour de Le Toux, mais il ne sera pas simple de reconstruire aussi vite qu’on a détruit.

Je recommencerai cet exercice à quelques reprises dans les prochains jours jusqu’à ce que le tour d’horizon de tous les clubs soit terminé. Rendez-vous ici pour retrouver sur la même page un lien vers tous les textes et les dates de parution des prochains bilans.

10 December 10:46 de la mañana

Rough one for Leonardo Bonucci this weekend.

A defender, clearly excited at the rare prospect of scoring a goal from the run of play, was also clearly caught in two minds about the best way to accomplish the task at hand. 

Then things got really ugly for the Juventus centerback. You almost have to applaud him for an effort gone so terribly wrong: 

After the match Bonucci did the sensible thing, taking to Twitter to make amends:

"Dovevo tirare invece le idee mi hanno inceppato. Giusta l'ammonizione, brutto esempio. Mi serva da lezione. Per il resto gran vittoria."

If you're Italian is lacking polish these days (like ours), Google Translate has you covered:

"I had to pull instead of the ideas I was stuck. Just a caution, bad example. I serve as a lesson. For the rest, great victory."

Not nearly as entertaining as Dax McCarty's reaction to a similar situation this August, but apology accepted nonetheless. 

09 December 11:35 de la tarde

At worst, he's the third-greatest player ever. Even if he never wins a World Cup, he has a legit shot at No. 1.

Here you go, all 86 (and counting) of Lionel Messi's goals in the 2012 calendar year:

(In case you were wondering:

  1. Pelé
  2. Maradona
  3. Messi
  4. Di Stéfano
  5. Beckenbauer

Let the whinging begin)

08 December 1:46 de la tarde

The Canadian press is all abuzz over this one. As first reported on the Twitter feed of RDS' Patrick Friolet, apparently former Impact head coach Jesse Marsch has an offer to become the boss at Toronto FC:

In case you don't speak French, here's the translation via Nick Sabetti, who covers the Impact and the Canadian national team for Goal.com:

And if that's not enough, CBC.ca contributor Ben Raycroft says that Marsch has also had talks with his old club, Chivas USA:

Our take? Well, it's worth noting that Marsch and new TFC president Kevin Payne go back all the way to 1996, when Payne helped launch D.C. United and Marsch was one of the top midfield subs. They've reportedly been tight ever since.

Payne, however, said in his introductory press conference that current TFC head coach Paul Mariner would stay on for the 2013 season.

“He is a person I have a lot of respect for, competed against for a number of years in the East when he was a key member of the success in New England,” Payne said.

You can watch the entire press conference below: