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MLS Regular Season

21 May 11:54 de la mañana

L’émission de cette semaine (à écouter ici) est très éclectique, puisqu’elle parle de l’équipe en forme du moment, New England, fait le tour de celles qui risquent de souffrir des absences durant la Coupe du monde, décortique l’échange de Warner contre Nakajima-Farran et évoque le nouveau contrat de droits TV signé par la MLS.

Les présélections pour la Coupe du monde ont été officialisées la semaine passée et les clubs de MLS ont commencé à être privés de leurs internationaux lors de la dernière journée (voyez la liste complète ici). On se demande quelle équipe souffrira le plus de ces absences. Celles que nous avons épinglées :

  • San José, dont deux défenseurs centraux - Goodson et Bernardez - et le buteur Wondolowski ont été convoqués
  • Houston, sans deux gros morceaux, Garcia et Davis… si celui-ci est dans les 23
  • Columbus, qui pourrait être le club de MLS le mieux représenté au Brésil
  • Le LA Galaxy, sans Gonzalez ni Donovan
  • Kansas City, qui vient déjà de passer une semaine très difficile
  • Toronto, qui perd Bradley et Julio Cesar, mais devrait conserver Defoe
  • Salt Lake, qui perd beaucoup de talent… ce qui n’inquiète pas grand-monde
  • New York, où les absences de Cahill et Miller ne paraissent pas insurmontables
  • Quant à Seattle, privé de plusieurs internationaux, il ne semble guère susciter de craintes

New England est l’équipe en forme du moment, ayant entre autres inscrit cinq buts pour le deuxième match consécutif. On parle de son effectif jeune (mais pas tant que ça) et bien bâti, de Lee Nguyen, un joueur qui plaît tant aux amateurs aguerris qu’aux profanes, des révélations de l'an dernier qui confirment, des nouveaux qui se sont bien intégrés et de la suite de la saison.

On évoque également l’échange de Collen Warner contre Issey Nakajima-Farran entre Montréal et Toronto : son côté surprenant (ou non), le désir de connaître la genèse de cette transaction, le côté éthique de ces échanges sans le consentement du joueur. Relisez aussi l’article sur les responsabilités des différents directeurs à Montréal.

Enfin, on parle du nouveau contrat de droits TV signé la semaine dernière, avec les matches à heure fixe, l’engagement à long terme de partenaires importants et ses implications au Canada. Sans oublier, évidemment, nos conseils pour le jeu MLS Fantasy.

L'émission Coup Franc est disponible sur Stitcher et iTunes. N'hésitez pas à réagir ci-dessous, par courriel, sur Facebook ou sur Twitter (@CoupFrancMLS).

19 May 12:08 de la tarde

Quelle influence aura la Coupe du monde sur le championnat ? La dernière journée a encore davantage brouillé les cartes, entre les vedettes non sélectionnées qui ont brillé sur nos terrains et les équipes privées de plusieurs joueurs qui ont bien réussi à combler ces absences.

Après la claque subie la semaine dernière, Seattle s’est relevé en battant San José par le plus petit écart grâce à un splendide but d’Obafemi Martins qui doit s’habituer à être orphelin de Clint Dempsey, sélectionné pour le Mondial comme plusieurs de ses coéquipiers, pendant que le Nigérian encouragera ses compatriotes de la maison.

Salt Lake doit également se passer de nombreux internationaux qui ont obtenu leur billet pour le Brésil. L’an dernier, les résidents de l’Utah nous avaient montré qu’ils pouvaient rester performants malgré l’absence de titulaires. Ils l’ont confirmé ce samedi contre Colorado, prolongeant à 11 rencontres leur série d’invincibilité et tenant le coup en fin de match, ce qu’ils n’avaient pas toujours réussi plus tôt dans la saison.

Sans son métronome Michael Bradley et après avoir fourni 120 minutes d’efforts mercredi à Vancouver, Toronto a très bien négocié la venue de New York, s’imposant grâce à deux buts de son duo d’attaque anglais, dont un de Jermain Defoe qui veut prouver à Roy Hodgson qu’il a eu tort de ne pas en faire un premier choix pour le Brésil. Sans Miller ni Cahill, les visiteurs sont retombés dans un de leurs travers de ce début de saison : encaisser tôt dans le match. Lui aussi négligé par son sélectionneur, Eddie Johnson a marqué le but permettant à DC United d’arracher un point in extremis contre Montréal.

Autre match entre équipes privées de quelques éléments importants pour les prochaines semaines, Houston - LA Galaxy a tourné en la faveur des Texans. C’est le moment pour les autres joueurs, qu'ils soient habituellement titulaires ou non, de se mettre en valeur. Le jeune Sherrod a délivré une passe décisive et l’arrière central Horst a fait le plein d’éloges. Si Bruce Arena pointe l’erreur défensive qui a coûté le seul but du match à son équipe, celle-ci a également été incapable de trouver le fond des filets.

Club de MLS qui pourrait être le mieux représenté à la Coupe du monde, Columbus a obtenu un point suite à un 3-3 spectaculaire à Portland, qui a joué une heure à dix. Mais tous les clubs qui seront déforcés parce qu’ils joueront pendant que leurs vedettes seront au Brésil n’ont pas passé une belle semaine. Celle-ci a même été exécrable pour Kansas City, battu mercredi par Philadelphie, perdant par la même occasion Collin sur blessure. Son remplaçant, Palmer-Brown, a été exclu à Chicago alors que l’équipe avait déjà encaissé deux buts sur penalty. Le Sporting s’est ensuite bien battu jusqu’au bout mais n’a pas pu éviter la défaite. Cela permet aux hommes de Frank Yallop d’obtenir un second succès d’affilée contre un ténor de la compétition. Si certains les croient lancés, leur entraîneur avertit qu’il faudra mieux défendre pour confirmer ces résultats.

Toujours est-il que Chicago fait partie des équipes qui ne pâtiront pas des sélections internationales. Être en forme à ce moment de l’année pourrait leur permettre de réaliser une bonne opération au classement. Avec le seul Bengtson - peu utilisé par Jay Heaps - sur le chemin du Brésil, New England est aussi sur cette liste. Et pour une deuxième semaine de suite, l’équipe a inscrit 5 buts, alors qu’après cinq journées, elle n’avait trouvé le fond des filets qu’à deux reprises. Il s’agit réellement de l’équipe en forme du moment, contrairement à Dallas, toujours en haut de classement mais qui perd des points semaine après semaine : cette fois, il a concédé un nul face à Chivas USA.

LES RÉSULTATS
Philadelphie - New England
Toronto - New York
DC United - Montréal
Dallas - Chivas USA
Houston - LA Galaxy
Salt Lake - Colorado
Seattle - San José
Portland - Columbus
Chicago - Kansas City

 
3-5
2-0
1-1
1-1
1-0
2-1
1-0
3-3
2-1

Classement général
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12 May 10:57 de la mañana

Le leader qui se prend une claque magistrale, quelques autres humiliations, un match avec neuf buts, un joueur qui réussit à lui seul autant de passes que l’équipe adverse, des exclusions en début de match, des buts de dernière minute, des triplés, etc. Ce week-end a été complètement fou !

Seattle occupe la tête du classement général et compte une confortable avance sur ses poursuivants. Cela ne s’est pas vu ce dimanche, avec une défaite sur un score de forfait (5-0) à New England. Fagundez a été un des héros de la journée et ses coéquipiers ont trouvé la faille pour mettre à mal Yedlin. Mais il serait injuste de blâmer le seul arrière droit tant toute son équipe a raté la plupart de ses gestes et s’est naïvement exposée au contre, une des forces des pensionnaires de Foxborough.

Deuxième, Salt Lake est toujours invaincu et s’est imposé largement à Houston. Il doit une grande partie de cette victoire à Morales, qui a ouvert la marque dans les premières secondes et a réussi un triplé. Mais les Texans ont joué à dix, avec une exclusion rapide qui illustrait bien leur début de match raté. Malgré la défaite, ils ont tout donné et longtemps fait douter leur adversaire avant de s’effondrer physiquement dans les dernières minutes.

Cela contrastait nettement avec le triste spectacle offert par Montréal contre Kansas City la veille dans des conditions identiques, à savoir avec un homme de moins rapidement dans la partie. Les Québécois n’ont ensuite pas eu voix au chapitre, leurs supporters chantaient le nom de l’ancien entraîneur (Schällibaum) et le président Joey Saputo a promis du changement. Les Ciel et Marine ont eu des statistiques de possession de balle digne de Barcelone ou du grand Ajax (plus de 78%) et Uri Rosell a réussi 160 bonnes passes à lui tout seul, soit plus… que ses 14 adversaires réunis !

Jouer à 11 contre 10 tôt dans le match ne garantit pas le succès. Dallas n’a pas pu profiter de cet avantage à San José et s’y est incliné 2-1. Les Texans sont sur une pente descendante. Le mentor montréalais Frank Klopas n’est pas le seul dont la tête est réclamée par les supporters : les huées ont fusé lors de la défaite de Philadelphie contre DC United et ont été accompagnées de chants « Virez Hackworth ».

Une des surprises du jour est venue de Colorado où, sous la neige, l’équipe locale est passée à côté de son sujet et s’est inclinée contre Chivas USA où Marvin Chavez a réussi ses débuts. À Columbus, Vancouver a remporté sa première victoire en déplacement de la saison et, emmené par le duo d’attaque Hurtado - Manneh, a confirmé son visage plus offensif par rapport aux années précédentes.

Parlant d’offensive, New York - Chicago a été un véritable feu d’artifice : neuf buts ! Les visiteurs ont remporté leur première victoire de la saison sur le score de 4-5 grâce entre autres au jeune Shipp, auteur de trois buts, une menace que Mike Petke n’avait pas vu venir. On notera aussi le très intéressant 1-1 entre Portland, qui semble retrouver ses assises défensives malgré le but ridicule encaissé en fin de match, et le LA Galaxy, qui a privé Portland de ballon, ce qui n’est pas toujours simple, et où le nom de Frank Lampard circule à nouveau.

LES RÉSULTATS
Philadelphie - DC United
Montréal - Kansas City
New York - Chicago
Columbus - Vancouver
San José - Dallas
Portland - LA Galaxy
Colorado - Chivas USA
New England - Seattle
Houston - Salt Lake

 
0-1
0-3
4-5
0-1
2-1
1-1
1-3
5-0
2-5

Classement général
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06 May 1:37 de la tarde

L’équipe de Coup Franc a fait le plein de MLS ce week-end : la dixième émission de la saison (à écouter ici) revient donc sur plusieurs rencontres de championnat très intéressantes, met également la table pour les demi-finales de la coupe du Canada et poursuit le débat autour de la Copa America du centenaire.

Ce qui a retenu notre attention ce week-end :

  • La défaite contre New England nous dit-elle que Toronto n’est pas si bon que ça ? Et que les jeunes du Massachusetts vont confirmer leur bonne saison 2013 ?
  • La première victoire de la saison de Portland, son manque de diversité et de solutions offensives malgré les trois buts marqués.
  • La victoire propre mais sans éclat de New York à Dallas qui, rapidement réduit à dix, s’est néanmoins bien défendu.
  • Déjà de la chaleur accablante au Texas : l’influence de la canicule sur la santé des joueurs et la qualité du spectacle.

Les clubs de MLS entrent en lice cette semaine en coupe du Canada (Championnat canadien Amway, de son nom officiel). Toronto et Vancouver vont-ils jouer avec leurs titulaires, leurs remplaçants ou une équipe mixte ? A priori, la tâche la plus facile est pour Montréal, qui affrontera Edmonton tombeur d’Ottawa au premier tour. Frank Klopas a déclaré qu’il alignerait l’équipe la plus forte possible. Il y a cependant un « mais… » qu’Olivier Tremblay nous explique en détails. Contradictoire ou cohérent ? Ce n’est en tout cas pas clair et ça provoque le débat. On éclaircit aussi celui qui entoure les nombreux entraînements montréalais à huis clos programmés au cours des prochaines semaines.

On a officiellement annoncé les détails de la Copa America du centenaire, qui regroupera des équipes des deux confédérations du continent américain. On évoque la participation éventuelle du Canada et le handicap dont il pâtit pour se qualifier, l’impact que pourrait avoir la compétition en Amérique du Nord et l’idée d’une fusion entre la Concacaf et la Conmebol.

Comme de coutume, l’émission se termine par nos conseils pour le jeu MLS Fantasy, avec une attention particulière à porter aux équipes qui joueront deux fois en une semaine.

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05 May 12:13 de la tarde

Ça y est, Seattle est seul en tête du championnat. Sa série victorieuse se poursuit, mais contrairement aux succès précédents, lors desquels les attaquants ont reçu tous les compliments, celui contre Philadelphie a permis au défenseur Chad Marshall de se distinguer en marquant et en sauvant deux buts à même la ligne. Co-leader la semaine dernière, Dallas a confirmé son ralentissement - peut-être prélude à une passe difficile - lors d’une défaite contre New York où Thierry Henry a fait parler sa vista même s’il souffrait de la chaleur.

Salt Lake est désormais deuxième mais est passé bien près de sa première défaite de la saison à Chicago, qui croyait bien remporter sa première victoire depuis le début de la compétition. Menés 2-0, les visiteurs ont gardé leur calme et pris les risques nécessaires pour finalement s’imposer 2-3, au grand dam de Frank Yallop qui ne mâchait pas ses mots au sujet de la défense et de la volonté de son équipe. Seul club à ne pas avoir gagné, Chicago est désormais dernier du classement général… alors que seul son adversaire du jour a perdu moins que lui cette saison !

Autre équipe qui courait encore derrière sa première victoire, Portland l’a enfin attrapée en battant DC United dans les tout derniers instants, peut-être inspiré par l’équipe de NBA de la ville qui avait gagné dans des circonstances similaires la veille au soir. « Nous avons géré le match comme des amateurs », se lamentait Ben Olsen avant de déclarer « en deuxième mi-temps, nous nous sommes rendu compte que nous étions de bons joueurs ». Reste à savoir s’il s’inclut parmi les joueurs et/ou les mauvais gestionnaires…

Dans un match a priori difficile et précédé d’une cérémonie pour honorer son succès en Coupe MLS l’an dernier, Kansas City est resté concentré sur son sujet pour venir à bout de Columbus, qui a sportivement reconnu que son adversaire lui était supérieur.

Les deux équipes portées par leurs jeunes l’an dernier réussissent un bon début de saison. Avec 14 points en 8 rencontres, Colorado compte le troisième meilleur bilan depuis l’entame du championnat, confirmé par une victoire contre le LA Galaxy acquise grâce à un de ses vétérans. New England, de son côté, a remporté trois points précieux à Toronto et un nouveau jeune s’est imposé dans l’arène. Notons également le plantureux succès remporté par Houston à Chivas USA et la victoire de Vancouver contre San José après un départ tonitruant.

LES RÉSULTATS
Toronto - New England
Vancouver - San José
Chicago - Salt Lake
Colorado - Los Angeles
Seattle - Philadelphie
Chivas USA - Houston
Portland - DC United
Dallas - New York
Kansas City - Columbus

 
1-2
3-2
2-3
1-0
2-1
1-4
3-2
0-1
2-0

Classement général
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30 April 2:31 de la tarde

À 100 jours du coup d’envoi de la Coupe du monde des filles de moins de 20 ans, qui se jouera au Canada, la Concacaf a émis l’idée d’accorder l’organisation de la Gold Cup à un autre pays que les États-Unis. Quelle place le Canada peut-il trouver dans ce paysage ? C’est le sujet principal de notre émission de la semaine, à écouter ici.

On commence évidemment par se demander si l’idée d’organiser la Gold Cup serait bonne pour le Canada, et on parle ensuite de son prestige, de l’influence du Canada dans la Concacaf, de marketing, de l’intérêt d’un championnat continental pour les dirigeants et les supporters et d’autres compétitions internationales qui pourraient être organisées au Canada comme le Mondial des clubs. Avec en toile de fond cette question lancinante (à laquelle on tente de répondre) : est-ce réaliste de croire que le Canada peut organiser la Coupe du monde 2026 ?

Parmi nos autres sujets de conversation, la première victoire de Montréal cette saison et ses aspects positifs, les recettes gagnantes, les bonnes prestations de Ouimette, mais aussi la situation de Jeb Brovsky qui a mis au jour un discours apparemment contradictoire de Frank Klopas avant le match et après (Olivier Tremblay nous donne des détails très intéressants). On conclut par une entrevue avec Patrick Leduc, qui parle de la sélection baptisée « Les Québécois », des ambitions de celle-ci et du documentaire qui a été réalisé à son sujet.

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28 April 11:45 de la mañana

Deux des quatre équipes qui n’avaient pas encore gagné cette saison ont enfin mis fin à leur disette : Montréal, contre Philadelphie, et San José, face à Chivas USA. En haut de tableau, seul Seattle s’est imposé et des cartons rouges ont changé la tournure de certaines rencontres.

Plus rien ne semble pouvoir arrêter la machine verte de Sigi, à la pointe de laquelle Dempsey et Martins sont plus connectés que jamais. 4-1 contre Colorado avec deux buts du premier nommé et un du second, eux qui ont déjà trouvé le fond des filets à onze reprises (sans oublier une myriade de passes décisives) en huit rencontres cette saison.

Cette fois, c’est fait : Seattle s’est emparé de la tête du classement. Une place partagée avec Dallas qui a, comme toujours depuis le début de la saison, marqué et encaissé lors du même match. Sauf que les buts ne sont pas tombés dans le sens souhaité : un 4-1 bien tassé qui n’avait rien de poétique à DC United, le bateau texan coulant à pic après l’exclusion de Loyd en fin de première mi-temps. Autre ténor qui a mordu la poussière après un carton rouge : Kansas City a rompu à New England après l’expulsion d’Aurélien Collin, jugée sévère par Peter Vermes qui a quelques soucis avec son effectif en ce moment.

Le duo de tête aurait, à vrai dire, dû être un trio. Tout le monde en était d’ailleurs persuadé à cinq minutes de la fin du match Salt Lake - Vancouver, alors que l’équipe locale avait deux buts d’avance mais, pour la troisième fois cette saison, elle a bêtement perdu deux points en fin de rencontre. L’entraîneur Jeff Cassar se demande ce qu’il pourrait faire de mieux pour éviter qu’une telle situation se reproduise. Son homologue Carl Robinson se réjouit de constater qu’il a à sa disposition un groupe qui croit en ses moyens.

Dans le match du week-end qui s’apparentait le plus à un sommet, les joueurs de Columbus avaient aussi le sentiment d’avoir perdu deux unités après leur partage contre New York. Une déception, accentuée par l’incapacité de faire le break quand l’équipe menait, plus forte que la satisfaction d’avoir pourtant bien joué et qui, selon leur entraîneur, en dit long sur l’exigence des joueurs envers eux-mêmes. Les visiteurs étaient pour leur part très heureux de ce point, tant pour la manière dont il a été acquis que pour la mentalité de gagneurs qui revient dans l’équipe.

En bas de classement, Montréal a attendu son huitième match pour remporter sa première victoire de la saison, 1-0 après avoir misé sur le contre face à une équipe de Philadelphie très peu inspirée. Pour la première fois de l’année, la défense a tenu bon. « On a travaillé dur et ça paye », insistait Frank Klopas. Ce succès tombe à point nommé, puisque les Québécois seront bye la semaine prochaine. S’il a dû attendre le même jour pour remporter son premier succès, San José n’en était qu’à son sixième match : sa victime fut Chivas USA, son héros Yannick Djalo, ancien joueur de Toulouse dont le gabarit est tout en contrastes avec celui de ses coéquipiers.

Deux équipes sont toujours en quête de leur premier succès : Chicago, qui n’a pas joué cette semaine, et Portland, qui en temps normal se serait satisfait d’un nul à Houston mais voit cette fois davantage ses problèmes récurrents de finition que le bon point ramené du Texas où le retour de Brad Davis a requinqué des oranges toujours en cruel manque de jus.

LES RÉSULTATS
Montréal - Philadelphie
DC United - Dallas
New England - Kansas City
Columbus - New York
Salt Lake - Vancouver
Seattle - Colorado
San José - Chivas USA
Houston - Portland

 
1-0
4-1
2-0
1-1
2-2
4-1
1-0
1-1

Classement général
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22 April 12:37 de la tarde

La situation à Montréal va de mal en pis, et la claque reçue à Kansas City (4-0) n’arrange rien. À quelques jours du premier match au stade Saputo, on peut difficilement éviter le sujet dans notre émission de la semaine (à écouter ici). Plus que la débâcle de samedi dernier, dont nous parlons à peine, on tente de traiter en profondeur les points suivants :

  • Doit-on attendre une réaction / une décision radicale au cours des prochains jours ?
  • La tension grandissante entre Frank Klopas et les médias
  • La gestion de l’effectif par l’entraîneur et ses choix
  • La répartition des responsabilités entre le staff technique et la direction sportive du club
  • L’état d’esprit des joueurs, qui semblent avoir le moral à zéro
  • Le découragement des supporters, qui hésitent à aller au stade
  • Lisez aussi la chronique de Patrick Leduc, dont nous parlons à plusieurs reprises

Parmi les autres sujets du jour :

  • New York City fera son entrée en MLS au Yankee Stadium
  • Un bon départ est-il une garantie de bonne saison ? Quelques contre-exemples
  • Nos conseils MLS Fantasy

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21 April 12:14 de la tarde

Beaucoup de séries en cours actuellement en MLS semblent ne pas vouloir s’arrêter. Au grand plaisir de ceux qui en bénéficient, au grand dam de ceux qui en pâtissent. À Dallas, les buts pleuvent semaine après semaine. Dans les deux sens d’ailleurs, puisque les deux équipes ont marqué lors de chaque match des Texans. Mais ces derniers trouvent plus facilement le fond des filets, grâce aux phases arrêtées. Cette semaine encore, un corner et un coup franc leur ont valu la victoire, contre Toronto où les blessures à répétition gâchent un début de saison pourtant prometteur.

Une des séries les plus marquantes de ces premières semaines de championnat est évidemment celle d’invincibilité de Salt Lake, qui en est désormais à 7 rencontres sans défaite après sa courte victoire contre Portland, trois unités acquises de haute lutte et (encore) en partie dues aux exploits de Rimando. Les hommes de Caleb Porter sont les seuls à avoir perdu lors de tous leurs déplacements et s’ils ont plusieurs raisons d’être satisfaits de la manière dont ils ont joué, ils se rendent comptent qu’ils commencent à avoir un criant besoin de points.

Comme Dallas, Seattle a toujours marqué cette saison. Une force offensive due aux affinités enfin trouvées du duo Dempsey - Martins, artisans de la victoire de leurs couleurs à Chivas USA qui leur permet d’occuper la deuxième place du classement à trois points du leader. À Kansas City, la défense a retrouvé toute sa solidité et, pour la troisième fois de suite, l’équipe n’a pas encaissé à domicile. Mais contre Montréal, c’était tout à l’attaque avec un cinglant 4-0 et Dwyer qui a fait « mal au cul des défenseurs », pour citer Peter Vermes. C’est d’autant plus douloureux pour une équipe incapable de se relever quand, dos au mur, elle doit retourner à son avantage une situation compromise.

Cette victoire permet à la formation d’Aurélien Collin de revenir à la hauteur de deux des clubs en forme en ce début de saison, Columbus et Colorado, tous deux tenus en échec. Les Jaune et Noir ont pris un point in extremis grâce à un superbe effort de Trapp dans les tout derniers instants qui a offert à Jimenez le but de l’égalisation contre DC United. L’équipe des Rocheuses a une fois de plus peiné chez elle contre San José, qui lui réussit décidément bien mal, mais ce point est un peu court pour des Californiens toujours à la recherche de leur première victoire.

Chicago est le quatrième club à ne toujours pas avoir gagné cette saison. Il est aussi un des rois de la loi des séries puisque, outre cette disette, il en est à un sixième nul consécutif (égalant le record de l’histoire de la MLS) et partage avec Dallas l’honneur de marquer et d’encaisser à chaque match depuis le début de la saison. Samedi, il a été tenu en échec par New England, match marqué par l’exclusion très controversée d’Amarikwa.

À Philadelphie - Houston, Sarkodie a aussi écopé d’un carton rouge contesté qui a changé l’allure d’une rencontre sans but. Partage aussi, mais avec bien plus d'action, le 2-2 entre Vancouver et le LA Galaxy, à l’issue duquel Robbie Keane était très mécontent de voir son équipe laisser filer une avance à deux reprises

LES RÉSULTATS
Philadelphie - Houston
Chicago - New England
Colorado - San José
Vancouver - LA Galaxy
Columbus - DC United
Kansas City - Montréal
Dallas - Toronto
Salt Lake - Portland
Chivas USA - Seattle

 
0-0
1-1
0-0
2-2
1-1
4-0
2-1
1-0
1-2

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18 April 10:45 de la mañana

Si New York a remporté son premier match de la saison mercredi, cinq équipes n’avaient pas encore connu le succès à l’issue de la sixième semaine de compétition : les équipiers de Thierry Henry étaient accompagnés par Montréal, Portland, Chicago et San José, pour qui il faut relativiser puisque les Californiens ont joué 4 rencontres et non 6. Il n’empêche, cette incapacité collective à vaincre est un fait unique dans l’histoire de notre compétition. Doivent-ils s’alarmer ? En MLS, un mauvais départ est-il à coup sûr annonciateur d’une saison ratée ? Si rien ne garantit évidemment que cette année sera comme les précédentes, j’ai voulu connaître la tendance sur base des résultats depuis 2007 en comparant la situation des équipes après six rencontres et en fin de saison régulière.

Première constatation : 81% des qualifiés pour la phase finale de la compétition avaient engrangé 7 points ou plus des 18 premiers qu’ils pouvaient prendre. Des 34 équipes qui n’avaient pas atteint la barre des 7 unités, dix ont quand même fini du « bon côté de la ligne rouge ». Et des 33 équipes qui avaient 10 points ou plus, seules six ont vu leur saison prendre fin prématurément. Difficile d’évaluer le fait de ne pas gagner, puisqu’au cours des sept dernières saisons, quatre équipes seulement ont connu ce triste sort après six journées. Deux d’entre elles n’ont pas su s’extirper du bas de tableau, mais les deux autres ont spectaculairement redressé la situation. De là à dire que nos cinq mal lotis de cette année ont une chance sur deux de terminer en première moitié de classement, il y a un pas que je ne franchirai certainement pas. Surtout pour ceux qui comptent moins de 4 points sur 18, puisqu’au cours des sept saisons examinées, un tel départ était systématiquement synonyme de classement final parmi les trois derniers.

Néanmoins, plusieurs exemples leur apporteront un peu de baume au cœur. Le plus flagrant est celui de Columbus en 2009. Détentrice du Supporters Shield, l’équipe alors entraînée par Robert Warzycha a commencé la défense de son trophée avec deux défaites et quatre partages. Mais par la suite, elle est devenue quasiment invincible et a fini la saison… à la première place ! Il faut dire qu’en 2009, le classement était particulièrement serré (encore plus que l’an dernier, c’est tout dire). Et 49 points ont suffi à Columbus pour terminer en tête à l'issue des 30 journées que comptait la saison régulière à l'époque, soit 1,67 en moyenne par match, ratio le plus faible de l’histoire de la compétition. Parallèlement à ça, l’équipe a également brillé en Ligue des champions. Ce scénario doit sans doute faire rêver à New York cette année…

Houston est l’autre équipe qui, dans un passé récent, s’est qualifiée pour la phase finale de la saison malgré une disette en début de championnat. C’était en 2008 avec, également, quatre partages et deux défaites pour commencer, une surprise aussi grande que celle de l’année suivante à Columbus, puisque les Texans avaient remporté la Coupe MLS quelques mois plus tôt. Autre point commun : un très beau parcours en Ligue des champions pour accompagner leur remontée en deuxième partie d’année. Emmenée par le duo Brian Ching - Brad Davis, l’armada orange était devenue quasiment invincible et a terminé la saison régulière en deuxième position, avec 51 points en 30 rencontres.

La saison 2008 a d’ailleurs été riche en remontées spectaculaires, puisque Salt Lake et Chivas USA avaient également pataugé en début de championnat, avec un 5/18, pour boucler l’exercice en première moitié de classement. Deuxièmes à l’issue de la saison régulière précédente, les Californiens avaient à l’époque un rôle plus en vue qu’actuellement. Leurs valeurs sûres Brad Guzan, Jonathan Bornstein et Sacha Kljestan leur ont permis de redresser la situation. Quant à l’équipe des Rocheuses, elle cherchait encore la stabilité et avait engagé 17 (!) nouveaux joueurs pendant l’hiver. Mais Jason Kreis a jeté les bases d’une formation qui a connu de nombreux succès par la suite, avec Nick Rimando, Jamison Olave, Kyle Beckerman, Javier Morales et Fabian Espindola.

Dans ce passé récent de sept saisons, une seule équipe a disputé la phase finale de la compétition alors qu’elle comptait trois défaites de plus que son nombre de victoires après six rencontres : Kansas City, en 2011, qui avait ouvert la compétition avec un succès, un partage et quatre revers, soit 4 points sur 18… en six déplacements. En effet, le nouveau stade des Ciel et Marine était en construction et l’équipe n’a pas joué chez elle avant le mois de juin. L’avantage du terrain a aidé à retourner la situation, tout comme l’émergence des jeunes Graham Zusi, CJ Sapong et Teal Bunbury ainsi que la solidité du gardien Jimmy Nielsen. Le calendrier exceptionnel fait toutefois que cette situation reste particulière.

Et puis, il y a la saison 2013. L’an dernier, en effet, quatre des dix équipes qui ont franchi l’écueil de la saison régulière ne comptaient que cinq unités après six rencontres : New York, Seattle, New England et Colorado. C’était une surprise pour les deux premiers nommés, ténors de la compétition avec plusieurs vedettes dans leurs rangs. Les débuts de Mike Petke au poste d’entraîneur ont été marqués par de nombreux accrocs, mais une fois les problèmes réglés, Thierry Henry, Jamison Olave et Tim Cahill ont mené leur équipe au Supporters Shield. Seattle a très mal commencé et tout aussi mal fini (3/21), mais a assuré l’essentiel grâce à un excellent milieu de saison que seules les équipes à l’énorme potentiel peuvent réussir. Peu de monde aurait parié sur les remontées de New England et Colorado en revanche, mais toutes deux ont un point commun : la révélation de jeunes joueurs qui ont apporté une bouffée d’oxygène à leur équipe. Sur les bords de l’Atlantique, Fagundez, Agudelo, Rowe, Nguyen et Farrell ont en outre pu compter sur la solidité de Gonçalves derrière. Dans les Rocheuses, Oscar Pareja a permis l’éclosion de Brown, Powers, O’Neill ou encore Klute.

Parmi cette liste d’équipes qui, depuis 2007, ont raté leur début de saison mais quand même terminé en haut de tableau, deux choses reviennent régulièrement : soit elles faisaient déjà partie des valeurs sûres de la compétition, soit l’émergence de jeunes leur a offert un vent de fraîcheur pour remonter au classement. Ajoutez le cas Salt Lake qui a posé les jalons de son équipe pour plusieurs années tout en sauvant un mauvais départ, et vous avez fait le tour des « conditions gagnantes » pour reléguer des débuts ratés en championnat au rayon des mauvais souvenirs anecdotiques.