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Montreal Impact

10 July 11:58 am

Cette semaine, Olivier Tremblay, collaborateur à MLSsoccer.com, se joint à l’équipe pour une émission à écouter ici et au menu encore très riche :
- Nick De Santis, directeur sportif de Montréal, nous parle des coulisses du transfert d’Alessandro Nesta, notamment du fait qu’il n’est pas joueur désigné. Il évoque aussi les renforts que son club cherche encore.
- Notre invité Aurélien Collin révèle les secrets de l’excellent début de saison de Kansas City, fait part de ses attentes en vue du Match des étoiles (All-Star Game) contre Chelsea et évoque aussi de sa passion, la mode.
- On analyse le Onze Populaire de la MLS, choisi par le public, avec Christian Schaekels de Vision du Jeu. Comment Ben Olsen doit-il compléter ce groupe, en fonction des qualités des joueurs choisis, du style qu’il prône et des qualités de l’adversaire, Chelsea ?
- Décevant sur le terrain, Portland limoge son entraîneur John Spencer.
- L’accolade entre Zakuani et Mullan après Seattle - Colorado.
- Les trois buts marqués par Saborio en un quart d’heure.

L'émission Coup Franc est disponible sur iTunes.

01 July 6:21 pm

There's like a 99 percent chance that, if you're reading this blog post, you also watched the 2012 European Championship final between Spain and Italy.

It was awesome. Even if you had no rooting interest (full disclosure: I'm a quarter Italian, but was pulling for Spain), it's hard not to get caught up when the stakes are that high and the quality of soccer on display matches it.

And it just kills me that CONCACAF and CONMEBOL can't figure out a way to get a "Copa Américas" up and running every four years, starting immediately after the Euros. What an incredible opportunity the two confederations are missing.

Hopefully someday, they'll figure it out.

Anyway, only one real observation this week...

Scoring keeps going up and up and up

You should be reading Andrew Wiebe's Opta Spotlight every week. This past week's edition was especially good. Click me!

OK, now that you've read it, you know that teams are passing more, passing more accurately, passing more aggressively, and as a result (we assume), scoring more. Before this week scoring was already up 12 percent over last season's pace. That will have gone up some more, since in Week 17's 10-game slate there were 34 total goals.

And it's not just a blip. Since the end of the international break, MLS clubs have produced 100 goals in 33 games (thanks to Greg Lalas for that little tidbit).

It's the reversal of a 10-year trend. Back in 2001 MLS averaged 3.28 goals per game; by 2010, that was down to 2.46. Here's the whole table:

2011 -- 2.58
2010 -- 2.46

2009 -- 2.54
2008 -- 2.81
2007 -- 2.66
2006 -- 2.62
2005 -- 2.87
2004 -- 2.61
2003 -- 2.89
2002 -- 3.01
2001 -- 3.28
2000 -- 3.19
1999 -- 2.86
1998 -- 3.57*
1997 -- 3.26
1996 -- 3.37

The key thing here isn't just that MLS have imported guys like Thierry Henry (one of the league's elite finishers) and David Beckham (one of the league's elite chance creators). The league's also kept guys like Dwayne De Rosario and Brad Davis, who've both had overseas interest; they've developed highly rated talents like Chris Pontius and Will Bruin, who've both been given plenty of time to figure out where the net is; and, of course, used the Reserve League to help build Chris Wondolowski, who's turning into one of MLS' all-time greats.

It's a multi-faceted approach to finding and cultivating talent, and the numbers say it's working.

* For those of you who don't remember 1998 for one reason or another ... yes, that season was as crazy as the numbers indicate. Go find some YouTube clips of that year's Galaxy squad — it'll be worth your time.

30 June 12:22 am

Just in time for the seven games on the MLS schedule that are available on MLS LIVE this weekend, our developers have launched two new features for the live match streaming service.

Multi-game: Users can now watch up to three games at once
Game Alerts: Users can now get notified on screen about other game events.
 
This is available immediately for both live and archived content. Which is important, because you probably don't already watch enough soccer.
 
Go to http://live.mlssoccer.com to sign up for MLS LIVE and watch all the best MLS action live.
 

 
We're pretty happy about it. Hopefully you are, too.
 
PS - We're also working on new features on the iPhone/iPad in the coming weeks. Patience.
27 June 12:09 pm

Nous sommes le 27 juin, date importante puisque c’est l’ouverture de ce qu’on appelle communément le mercato, c’est-à-dire la période de transferts de mi-saison. Dès aujourd’hui, et jusqu’au 27 juillet, les 19 équipes de MLS peuvent se renforcer avec des joueurs évoluant à l’étranger.

Certaines n’ont pas attendu avant d’annoncer l’arrivée de nouveaux éléments, mais ceux-ci ne pouvaient pas jouer en match officiel avant aujourd’hui. C’est le cas notamment de Jairo Arrieta (Columbus), Oscar Boniek Garcia (Houston) et Marco Di Vaio (Montréal). Philadelphie a aussi annoncé l’arrivée de l’international malien Bakary Soumare.

Quelles équipes ont selon vous besoin de renfort, et à quelle position ? Qui peut d’ores et déjà s’en servir pour préparer 2013 plutôt que pour réussir 2012 ? Quels joueurs désignés joindront les rangs de la MLS dans les prochaines semaines ?

Le premier à l’œuvre sera Di Vaio, puisque Montréal affronte Toronto dès ce soir (19h30). Une raison parmi d’autres de se déplacer au stade Saputo. Selon l’Impact, le TFC est un « ours qui dort ». Va-t-il marquer quatre buts à domicile pour une troisième fois consécutive face à un adversaire qui se cherche un leader en défense ?

Notez pour conclure que les belles histoires des équipes de divisions inférieures ont pris fin hier en Coupe des États-Unis, dont les demi-finalistes sont Philadelphie, Kansas City, Chivas USA et Seattle.

26 June 1:26 pm

Comme chaque mardi, Coup Franc passe de l’écrit à l’oral. Notre émission hebdomadaire est disponible ici. Au menu :
- Le match au sommet entre New York et DC United (résumé vidéo ; le 2-1 par Barklage). Quelles sont les forces et les faiblesses de ces équipes, leur bon classement actuel reflète-t-il leur réelle valeur ?
- La découverte de la semaine, Antoine Hoppenot, est notre invité. Voyez ici son but, le penalty qu’il a provoqué et sa première grosse occasion. Nous faisons sa connaissance, il nous parle de la cinglante victoire de Philadelphie contre Kansas City (résumé complet) et des changements apportés par John Hackworth.
- Nos choix pour le Match des étoiles (All-Star Game). N’oubliez pas de voter !
- Le tifo de Portland contre Seattle.
- Hassoun Camara, qui en est à sa deuxième saison à Montréal, connaît-il bien le Québec ?

L'émission Coup Franc est désormais aussi disponible sur iTunes.

24 June 9:41 pm

I just went 2/9 on my weekend picks. This was after going 2/6 midweek.

It’s not because I’m bad at picking games (though lord knows, I’m not good), but it’s because the parity in MLS is just that hard to get a handle on these days. This is a league where players like Branko Boskovic and Chris Rolfe come off the bench, where Danny Koevermans goes from misfiring back to deadeye, and where a nine-point week is enough to vault you back into the playoff race.

Turns out the Galaxy aren’t dead yet

Sorry, I know this is going to annoy a lot of you. It’s always fun to try to shovel dirt on the champs – doubly so when it’s a high-profile team.

But it turns out that was premature. LA just rattled off three straight wins, including two by shutout. It’s too early to say they’ve returned to their 2011 form, but it’s also clearly too late to take back all the nasty stuff we’ve said about them over the past couple of months.

One thing to bear in mind: David Beckham said it came down to being happy and loose in the locker room, and that it’s cleared up only in the past couple of weeks. So whatever it was that was eating away at LA’s commitment went away when Robbie Keane did. Will it return now that he has?

“Emergency Defender” proving a rock in Philly

Last week John Hackworth said that youngster Amobi Okugo would be playing in central defense for the time being as an emergency measure. If his first two games there are any indication, he may never get a chance to move back to the midfield.

Okugo is simply excellent when the game is being played in front of him, showing good anticipation and understanding of both when and how to play outlets to the midfield. He’s also big and strong enough (6-foot, 170 pounds) to bully around in the box when it comes down to that.

Most importantly, though, he’s just a better player when he doesn’t have to have 360 degree awareness. This isn’t unusual – d-mids tend to mature later than other players precisely because it’s such a complex position.

But Philly already have two veterans (Brian Carroll and Gabriel Gomez) for that spot, and are paper-thin in defense. And the US… well, we know all about the plethora of defensive-minded central midfielders available to Jurgen Klinsmann.

There are, however, precious few young central defenders who’ve impressed on a game-to-game basis. Okugo’s off to a good start in that regard. Let’s hope he stays there, and we see a bit of him in the red, white and blue this January.

Why not build more Gordons?

Alan Gordon didn’t just become a good soccer player overnight. He’s always had a great passing eye, a good understanding of where to be in build-up play and a willingness to stick his nose in. Even if he’s not a 90-minute player, he’s still valuable. The past two months – and past two games especially – have been proof enough of that.

The thing is, though, that Gordon (and his teammate Steven Lenhart) were built by years of practice and occasional game time. Each of them took several years to get up to speed, and now the Quakes are reaping the rewards of both LA’s and Columbus’ hard work.

Which begs the question: Why don’t more teams take on young guys like Gordon and Lenhart then groom them for that specific role? While combing through MLS rosters, the only ones I’ve seen who are really, truly doing that are Columbus (with Tom Heinemann and Aaron Schoenfeld), Houston (Cam Weaver and Colin Rolfe) and New England (Blake Brettschneider).

None of these guys are truly ready right now – though Brettschneider is close, and Heinemann would have gotten there this season if not for his injury – but in two years, all of these guys can be looked at as Gordon or Lenhart-types.

Or, if you want to go with the original model: Brian Ching-types.

So yeah, putting a guy like that – a true center forward – out there may not be what Vicente del Bosque would do. But no MLS team is going to have Xavi, Iniesta, Silva, Fabregas and Busquets to call on. If you’re not Spain, chances are you’ll need a target.

I’d want my team already hard at work making one.

19 June 6:48 pm

Coup Franc prend de l’ampleur ! En plus des textes quasi quotidiens sur cette page, MLSsoccer.com vous offre désormais une émission hebdomadaire en français. Elle sera mise en ligne chaque mardi. Rendez-vous ici pour écouter la première.

En voici le menu, ainsi que quelques liens et vidéos pour en savoir plus sur les sujets abordés :
- L’inauguration du stade Saputo rénové (photos) ; le troisième but de Montréal et la passe « Brésilienne » de Patrice Bernier (vidéo)
- Notre invité André Hainault parle du match Houston - Dallas, de sa meilleure place sur le terrain, du caractère offensif des défenseurs de Houston, des conditions de jeu dans son club qui vient d’inaugurer son nouveau stade
- L’équipe nationale canadienne, avec un retour sur Canada - Honduras
- Nouvel entraîneur à Toronto et à Philadelphie : est-ce que le choc psychologique fonctionne vraiment ? (Articles 1 et 2 sur des études menées à ce sujet)

 N’hésitez évidemment pas à réagir et à nous envoyer vos commentaires, vos suggestions et vos questions !

16 June 9:59 pm

Montréal inaugurait ce samedi soir la version 2.0 du stade Saputo, et la fête fut accompagnée d’une victoire 4-1 contre Seattle aux relents sud-américains.

L’ouverture du score était signée par le Brésilien Felipe, bien servi par Bernier. Ce dernier a donné la passe du 2-0 à Justin Mapp, mais c’est vraiment le buteur qui a fait tout le travail, en slalomant dans l’arrière-garde visiteuse (de loin ça pouvait sembler « Maradonesque » mais la défense adverse l’a laissé passer comme dans du beurre).

Bernier a ensuite joué les Brésiliens en enchaînant deux contrôles majestueux afin de lancer Wenger vers le troisième but. Et Neagle a complété la soirée d’un autre effort individuel victorieux. On attendait les Rosales et autre Montero, mais ce sont bien les Montréalais qui ont enflammé la foule.

Les 17112 supporters qui se sont déplacés ne s’y sont pas trompés et ont pu admirer une équipe à la hauteur du « nouveau » stade dont Seattle est reparti avec 4 buts dans les valises, autant que lors de tous ses déplacements depuis le début de la saison. Les supporters de l’Impact attendent déjà le prochain match à domicile avec impatience !

14 June 6:05 pm

Italy is embroiled in another soccer scandal, and Impact striker Bernardo Corradi has no sympathy for any player found guilty of the ultimate sin: match-fixing.

ExtraTime Radio was in Montreal on Thursday to talk to the Impact about the opening match at Stade Saputo, and the guys passed along Corradi's answer to a question about his thoughts on punishment for those who sully the game via match-fixing. The veteran striker certainly didn't hold back during a scrum with local reporters.

“I have my idea on this situation: I think that if someone bets on his matches, he has to be banned, and not just for 10 months or 12 months," Corradi told reporters. "For me, he cannot play soccer anymore. If you are lucky enough to be a soccer player and you earn money, and you train. … I think a lot of guys would like to play soccer for a job. You’re lucky when you’re doing this, and if you waste everything by betting on your games, you have to be punished. That’s my way of thinking.”

It's certainly black and white for Corradi, although it must be mentioned that new Impact signing Marco Di Vaio is scheduled to return to Italy in the coming weeks to testify in the probe.

11 June 11:52 am

Un deuxième joueur désigné rejoindra-t-il bientôt Marco Di Vaio à Montréal ? Une pluie de noms, souvent très célèbres, peuplent en tout cas les médias, le web et les réseaux sociaux.

Le club suit la piste Clarence Seedorf : Nick De Santis a déclaré qu’ils avaient parlé argent mais qu’aucune offre concrète n’avait été soumise. Le Néerlandais est aussi sérieusement convoité par Botafogo et Tottenham. En Allemagne, on reparle des diverses options en MLS de Michael Ballack, citant Montréal comme premier choix. Andrei Shevchenko aurait de son côté refusé une offre de l'Impact.

À moins que tout ce monde ne soit coiffé par un gardien ? Donovan Ricketts s’est blessé et le gardien de Saint-Étienne,  Jérémie Janot, est à Montréal en ce moment. Une visite à son ami Youssef Dahha, entraîneur des gardiens chez les jeunes de l’Impact. Mais Janot semble prendre la direction de Lens. Et pendant que le club refroidissait la piste Del Piero, certains voyaient Nick De Santis et Alessandro Nesta se promener au centre-ville.

Mais la véritable vedette québécoise des derniers jours, c’est Olivier Occean, qui a marqué le but de la victoire du Canada 0-1 à Cuba : trois points précieux avant de recevoir le Honduras, en quête de revanche après sa défaite 0-2 face au Panama.